Un team internazionale di paleontologi ha trovato i resti di un insolito orso preistorico vissuto 3,5 milioni di anni fa (epoca pliocenica) nell’Alto Artico del Canada.

Ricostruzione del mid-Pliocene Protarctos abstrusus nell’area del sito di Beaver Pond durante la tarda estate. Un castoro estinto, Dipoides , è raffigurato con un ramo d’albero in acqua. Le piante comprendono il blackcrowberry ( Empetrum nigrum ) con bacche mature lungo il percorso dell’orso, betulla nana ( Betula nana ) in primo piano; dolce burrasca ( myrica gale ) trasportata dal castoro, carici nei margini dell’acqua, fioritura dei buckbeans lungo i tumuli dietro il castoro e larici in lontananza. Credito: Arte di Mauricio Antón basata sulla ricerca di questo articolo e con contributi sulla comunità di piante di Alice Telka.

Nell’articolo “A basal ursine bear (Protarctos abstrusus) from the Pliocene High Arctic reveals Eurasian affinities and a diet rich in fermentable sugars“ pubblicato sul Journal Scientific Reports da un team internazionale di paleontologi del Canadian Museum of Nature e del Natural History Museum della contea di Los Angeles, viene descritto un insolito orso preistorico vissuto 3,5 milioni di anni fa (epoca pliocenica) nell’Alto Artico del Canada.

La ricerca mostra non solo che l’animale è un parente stretto dell’antenato degli orsi moderni, rintracciando la sua ascendenza ad orsi estinti dell’Asia orientale, ma che aveva anche un debole per i dolci, determinato dalle cavità nei denti.

La scoperta

Il Protarctos Abstrusus era conosciuto in precedenza solo da un dente trovato nell’Idaho, ma l’autore dell’articolo Dr. Xiaoming Wang con la co-autrice Natalia Rybczynski e colleghi hanno trovato il cranio, le mascelle, i denti e parti dello scheletro da due individui.

Una veduta del sito fossile di Beaver Pond, con una serie di animali e piante a base di fossili recuperati dal sito. Sullo sfondo, c’è una famiglia di orsi. Quando questa arte fu contratta 15 anni fa dal Canadian Museum of Nature, non si sapeva esattamente cosa fossero, ma ora può essere Protarctos . Credito: Arte di George “Rinaldinho” Teichmann.

“I resti scheletrici di Protarctos abstrusus sono stati raccolti in anni diversi (1992-2006) dal sito di Beaver Pond sull’isola di Ellesmere, nel Nunavut, nell’Artico canadese“, hanno spiegato i paleontologi.

Il Dr. Wang ha analizzato le caratteristiche dei resti di orsi fossili provenienti da tutto il mondo per identificare i resti di Ellesmere come Protarctos e stabilire il suo lignaggio evolutivo in relazione agli altri orsi.

I reperti fossili degli ursidi

I reperti fossili degli ursidi (tutti gli orsi viventi più i loro antenati, ad eccezione del panda gigante, che è una prima propaggine) sono carenti e la loro evoluzione iniziale è controversa. Il nuovo fossile rappresenta una delle prime immigrazioni dall’Asia al Nord America, ma probabilmente non è un antenato diretto del moderno orso nero americano.

Ricostruzione digitale dell’orso fossile artico canadese, Protarctos abstrusus . Credito: Xiaoming Wang

Cavità nei denti

Di ulteriore significato è che i denti di entrambi gli individui di Protarctos mostrano segni di cavità dentali ben sviluppate, che sono state identificate in seguito a scansioni TC da Stuart White, un professore in pensione presso la Scuola di Odontoiatria dell’UCLA. Le cavità sottolineano che questi antichi orsi consumavano grandi quantità di cibi zuccherini come le bacche. Infatti, le piante di bacche si trovano conservate negli stessi depositi di Ellesmere come i resti dell’orso.

“Sappiamo che gli orsi moderni consumano frutta zuccherata in autunno per promuovere l’accumulo di grasso che consente la sopravvivenza invernale attraverso l’ibernazione. Le cavità dentali di Protarctos suggeriscono che il consumo di alimenti ricchi di zucchero come le bacche, in preparazione al letargo invernale, si è sviluppato all’inizio dell’evoluzione degli orsi come strategia di sopravvivenza”, spiega Rybczynski.

Natalia Rybczynski (in ginocchio) scava il sito di Beaver Pond a Strathcona Fiord sull’isola di Ellesmere con il post-dottorato Ashley Ballantyne nel luglio 2006. Hanno trovato alcune ossa di Protarctos in questo viaggio. (Dara Finney)

“Altrettanto interessante è la presenza della carie dentale, che mostra che le infezioni orali hanno una lunga storia evolutiva negli animali, che può dirci della loro dieta zuccherina, presumibilmente basata sulle bacche. Questa è la prima e più documentata comparsa di dieta ipercalorica negli orsi basali, probabilmente legata alla conservazione del grasso in preparazione ai rigidi inverni artici. ”

Descrizione

Mostrando la sua natura di transizione, l’animale era leggermente più piccolo di un moderno orso nero, con una testa piatta e una combinazione di caratteri dentali primitivi e avanzati.

Habitat

I risultati mostrano che Ellesmere Protarctos viveva in un habitat forestale di tipo boreale settentrionale, dove ci sarebbe stata un’oscurità di 24 ore in inverno, così come circa sei mesi di ghiaccio e neve.

“È una scoperta significativa, in parte perché tutti gli altri ursidi fossili antichi e persino alcune specie di orso moderno come il Melursus ursinus e Sun Bear Helarctos Malayanus sono associati ad habitat più miti e di latitudine inferiore”, afferma il co-autore Dr. Rybczynski. “Quindi, l’orso Ellesmere è importante perché suggerisce che la capacità di sfruttare le foreste più aspre e più settentrionali del pianeta non è un’innovazione dei grizzly e degli orsi neri moderni, ma potrebbe aver caratterizzato il lignaggio Ursidae sin dal suo inizio”.

Gli orsi moderni hanno un ampio areale, si trovano dalle regioni equatoriali a quelle polari. I loro antenati, che si trovano principalmente in Eurasia, risalgono a circa 5 milioni di anni fa.

“Questa è la prova della registrazione più settentrionale degli orsi primitivi, e fornisce un’idea di come potesse essere l’antenato degli orsi moderni”, afferma il Dr. Xiaoming Wang.

Questo orso non è una nuova specie, un dente dell’orso della stessa specie è stato trovato in Idaho nel 1970 e dato il nome scientifico Ursus abstrusus. Ma gli scienziati non hanno potuto ottenere molte informazioni da un singolo dente.

I fossili scavati dall’isola di Ellesmere forniscono molte più informazioni e una “rara visione” sulla vita nell’Alto Artico in quel momento, ha detto Wang.◊

Journal reference: Xiaoming Wang et al, A basal ursine bear (Protarctos abstrusus) from the Pliocene High Arctic reveals Eurasian affinities and a diet rich in fermentable sugars, Scientific Reports (2017). DOI: 10.1038/s41598-017-17657-8

1 commento

  1. Scusa, fammi capire, avevano classificato un orso solo da un dente?

    Mi sembra così labile come indice per definire una specie.

    I misteri della paleontologia.

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