Il nuovo dinosauro, Mansourasaurus shahinae, rinvenuto in Egitto rivela l’antico legame tra Africa ed Europa.

Ricostruzione di Mansourasaurus shahinae. Image credit: Andrew McAfee, Carnegie Museum of Natural History.

Nell’articolo “New Egyptian sauropod reveals Late Cretaceous dinosaur dispersal between Europe and Africa” , pubblicato il 29 Gennaio 2018, sul journal Nature Ecology and Evolution, da un team di paleontologi, guidati dal Dr. Hesham Sallam del Dipartimento di Geologia all’Università Mansoura di Mansoura, in Egitto, viene descritta una nuova specie di dinosauro scoperta nel deserto del Sahara: Mansourasaurus shahinae.

La scoperta

Le ossa sono state scoperte nel deserto del Sahara nell’Oasi Dakhla, Egitto, nel 2013,  durante una spedizione intrapresa da una squadra di paleontologi, della Mansoura University Vertebrate Paleontology center (MUVP). È lo scheletro di dinosauro più completo di quel periodo in quell’area, con frammenti fossili che includono parti del cranio, mascella inferiore, vertebre cervicali e posteriori, costole, spalle, arti anteriori, zampe posteriori e piastre dermiche.

“Lo scheletro di Mansourasaurus shahinae è importante per essere l’esemplare di dinosauro più completo finora scoperto dalla fine del Cretaceo in Africa, preservando parti del cranio, la mascella inferiore, il collo e le vertebre posteriori, le costole, la maggior parte della spalla e degli arti anteriori , parte del piede posteriore e pezzi di piastre dermiche “, hanno detto i ricercatori.

Una sezione della mascella inferiore di Mansourasaurus, scoperta nel deserto del Sahara (Credit: Hesham Sallam, Mansoura University)

Alla ricerca di Mansourasaurus hanno contribuito anche esperti di paleontologia africana di altre istituzioni in Egitto e negli Stati Uniti. “Lo sforzo congiunto di molteplici istituzioni in tutto il mondo, per non parlare del ruolo assolutamente fondamentale svolto dagli studenti sul progetto in campo, al laboratorio, all’analisi finale e alla stesura dei risultati, esemplifica la natura collaborativa delle spedizioni scientifiche di oggi “, osserva il dottor Patrick O’Connor, coautore dello studio e professore di anatomia presso il College of Osteopathic Medicine della Ohio University Heritage.

Mansourasaurus shahinae

Mansourasaurus appartiene a Titanosauria, un gruppo di sauropodi (dinosauri erbivori dal collo lungo) che erano comuni in gran parte del mondo durante il Cretaceo. I titanosauri sono famosi per aver incluso i più grandi animali terrestri noti alla scienza, come Argentinosaurus, Dreadnoughtus e Patagotitan, ( vi ricordo l’articolo “Patagotitan mayorum: un nuovo studio descrive il più grande dinosauro che abbia mai camminato sul pianeta”).

Ricostruzione scheletrica del nuovo dinosauro titanosauro Mansourasaurus shahinae del tardo Cretaceo dell’Oasi Dakhla, in Egitto. Le ossa mostrate a colori sono quelle che sono state conservate nel fossile originale; altre ossa si basano su quelle di dinosauri strettamente imparentati. Credito: Andrew McAfee, Carnegie Museum of Natural History

Mansourasaurus tuttavia, era di dimensioni moderate per un titanosauro, aveva grosso modo il peso di un elefante africano.

“Oltre a M. shahinae , ci sono solo cinque altre specie di dinosauri conosciute dall’Egitto: enormi dinosauri predatori, Bahariasaurus ingens,  Carcharodontosaurus saharicus e (il più famoso)  Spinosaurus aegyptiacus , un dinosauro che potrebbe probabilmente nuotare, e due sauropodi titanosauri, Aegyptosaurus baharijensis e  Paralititan stromeri,” ha affermato il co-autore Dr. Matt Lamanna, del Carnegie Museum of Natural History.

La studentessa Mai El-Amir, a sinistra, e il professore Hesham Sallam della Mansoura University si preparano a incollare sul campo le ossa del nuovo dinosauro titanosauro Mansourasaurus shahinae. Sallam ha guidato la ricerca che ha scoperto e nominato il nuovo dinosauro. (Università di Sanaa El-Sayed / Mansoura)

Tuttavia, con l’eccezione del ritrovato M. shahinae , “tutti questi dinosauri egiziani hanno circa 95 milioni di anni“, ha detto Lamanna. ” il M. shahinae ne ha circa 80 milioni di anni, la nostra nuova bestia è l’unico dinosauro ritrovato, che copra gli ultimi 30 milioni di anni del Cretaceo in Egitto.”

L’evoluzione dei dinosauri in Africa

Quando si tratta degli ultimi giorni dei dinosauri, l’Africa è una specie di pagina bianca. I fossili trovati in Africa dal tardo Cretaceo, il periodo di tempo da 100 a 66 milioni di anni fa, sono pochi e distanti tra loro. Ciò significa che il corso dell’evoluzione dei dinosauri in Africa è rimasto in gran parte un mistero. Ma la scoperta di Mansourasaurus shahinae, aiuterà a colmare questa lacuna.

“Quando ho visto per la prima volta le immagini dei fossili, la mia mascella ha colpito il pavimento”, ha detto Lamanna.

Gli studenti Mai El-Amir e Sara Saber hanno scavato costole e altre ossa del nuovo dinosauro titanosauro Mansourasaurus shahinae nel deserto del Sahara dell’Egitto. Le tende da campo del team sono visibili sullo sfondo. Credit: Mansoura University

“Questo era il Santo Graal, un dinosauro ben conservato della fine dell’Era dei Dinosauri in Africa, che noi paleontologi stavamo cercando da molto, molto tempo.”

” Mansourasaurus shahinae è una nuova specie chiave di dinosauro e una scoperta fondamentale per la paleontologia egiziana e africana”, ha detto il co-autore Eric Gorscak, del Field Museum.

“Questo dinosauro ci aiuta a rispondere a domande di lunga data sui reperti fossili e sulla paleobiologia africana, quali animali vivevano lì e con quali altre specie questi animali erano affini?”

I dinosauri africani erano completamente isolati?

Durante il Triassico e il Giurassico, i continenti furono uniti nel supercontinente Pangea. Gli scienziati sanno che i continenti hanno iniziato a dividersi durante il Cretaceo, “ma non è chiaro quanto l’Africa fosse ben collegata all’Europa e all’emisfero meridionale”, hanno affermato i ricercatori, aggiungendo “Senza questa conoscenza, è difficile sapere se gli animali dell’Africa sono stati completamente tagliati fuori dal resto del mondo”.

“Fortunatamente, studiare antichi fossili di animali ci aiuta a svelare questo mistero. Ad esempio, se l’Africa avesse avuto, durante il periodo Cretaceo, ancora collegamenti terrestri con l’Europa, i suoi animali avrebbero probabilmente evoluto delle anatomie simili a quelle delle masse limitrofe. Ma se i continenti fossero stati completamente separati, gli animali in Africa probabilmente avrebbero evoluto caratteristiche diverse”, hanno affermato i ricercatori.

La rottura del supercontinente Pangea. Credito: sondaggio geologico degli Stati Uniti

I fossili di dinosauro, del tardo Cretaceo dell’Egitto, tuttavia, sono difficili da trovare. A differenza delle regioni rocciose esposte che rendono “facile” il ritrovamento dei dinosauri, come nelle Montagne Rocciose degli Stati Uniti, nel deserto del Gobi in Mongolia o nella Patagonia dell’Argentina e del Cile, gran parte della terra in Africa è ricoperta da una vegetazione lussureggiante, rendendo difficile gli scavi e la scelta su dove farli.

I risultati

Analizzando le caratteristiche delle sue ossa, i paleontologi hanno determinato che il Mansourasaurus shahinae è più strettamente correlato ai dinosauri dell’Europa e dell’Asia rispetto a quelli che si trovano più a sud in Africa o in Sud America. Questo, a sua volta, mostra che almeno alcuni dinosauri potrebbero essersi spostati tra l’Africa e l’Europa verso la fine del regno di questi animali.

“Gli ultimi dinosauri africani non erano completamente isolati, contrariamente a quanto alcuni hanno proposto in passato. C’erano ancora collegamenti con l’Europa “, ha detto il dottor Gorscak.

Conclusioni

Il nome scientifico Mansourasaurus shahinae non è solo un cenno all’università di Mansoura, ma anche a Mona Shahin, che ha contribuito a sviluppare l’iniziativa di Vertebrate Paleontology center dell’università.

I fossili di Mansourasaurus sono stati trasferiti nella collezione di fossili dell’università, a circa 75 miglia a nord del Cairo, e resteranno lì per essere studiati.

Lamanna ha detto che spera anche che la scoperta sarà un vantaggio per la paleontologia in Africa, dove la ricerca sul campo è rimasta indietro rispetto a quella del Nord America, dell’Europa e dell’Asia.

“La cosa eccitante è che il nostro team si è appena formato”, ha detto Sallam. “Ora che abbiamo un gruppo di paleontologi vertebrati ben addestrati qui in Egitto, con facile accesso a importanti siti fossili, ci aspettiamo che il ritmo della scoperta acceleri negli anni a venire”.◊

Journal reference: Hesham M. Sallam, Eric Gorscak, Patrick M. O’Connor, Iman A. El-Dawoudi, Sanaa El-Sayed, Sara Saber, Mahmoud A. Kora, Joseph J. W. Sertich, Erik R. Seiffert, Matthew C. Lamanna. New Egyptian sauropod reveals Late Cretaceous dinosaur dispersal between Europe and AfricaNature Ecology & Evolution, 2018; DOI: 10.1038/s41559-017-0455-5

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