Una nuova analisi sul record dati raccolti dalla sonda Galileo della NASA nel 1997 ha evidenziato prove evidenti del fatto che l’oceano sotterraneo della luna di Giove Europa potrebbe emettere pennacchi di vapore acqueo sopra lo strato di ghiacciato 

Nell’articolo “Evidence of a plume on Europa from Galileo magnetic and plasma wave signatures” pubblicato sul journal Nature Astronomy, da un team di ricercatori guidato da Xianzhe Jia dell’Università del Michigan, vengono descritte le prove evidenti della presenza di pennacchi di vapore acqueo sulla luna di Giove Europa.

Il record di dati raccolti dalla sonda Galileo della NASA nel 1997 sono stati sottoposti a nuovi modelli informatici per districare un mistero, una breve curva localizzata nel campo magnetico, che fino ad ora non era stato spiegato. Le precedenti immagini ultraviolette del telescopio spaziale Hubble della NASA nel 2012 suggerivano la presenza di pennacchi, ma questa nuova analisi utilizza dati raccolti da molto più vicino alla fonte ed è considerata una prova maggiore a sostegno di questa ipotesi.

L’illustrazione dell’artista di Giove ed Europa (in primo piano) con la navicella Galileo dopo il suo passaggio attraverso un pennacchio eruttante dalla superficie di Europa. Una nuova simulazione al computer ci dà un’idea di come il campo magnetico ha interagito con un pennacchio. Le linee del campo magnetico (raffigurate in blu) mostrano come il pennacchio interagisce con il flusso ambientale del plasma di Gioviano. I colori rossi sulle linee mostrano aree di plasma più dense. Crediti: NASA / JPL-Caltech / Univ. del Michigan

Ha affermato l’autore principale dello studio, il dottor Xianzhe Jia, un fisico spaziale dell’Università del Michigan : “I dati erano lì, ma avevamo bisogno di una modellazione sofisticata per dare un senso all’osservazione.”

Nel 1997 Galileo ha sfiorato un pennacchio

Al momento del sorvolo del 1997, a circa 200 km sopra la superficie di Europa, gli scienziati di Galileo non sospettavano che l’astronave potesse sfiorare un pennacchio che erompeva dalla gelida luna.

Il team di Jia è stato ispirato a tornare ai dati Galileo da Melissa McGrath del SETI Institute di Mountain View, in California. Membro del team scientifico Europa Clipper, McGrath ha consegnato una presentazione ai colleghi scienziati del team, evidenziando altre osservazioni di Hubble su Europa.

Ha affermato Jia: “Uno dei luoghi che ha menzionato ha fatto scattare un campanello. Galileo in realtà ha fatto un sorvolo nella posizione in cui risultava la misteriosa curva magnetica. Ci siamo resi conto che dovevamo tornare indietro. Avevamo bisogno di vedere se nei dati ci fosse qualcosa che potesse dirci se c’era o meno un pennacchio”.

Quando il team, Dr. Jia e coautori, ha esaminato le informazioni raccolte durante quel sorvolo, i dati del magnetometro ad alta risoluzione hanno mostrato qualcosa di strano.

Attingendo a ciò che gli scienziati hanno imparato dall’esplorare i pennacchi sulla luna di Saturno Encelado ( leggi l’articolo Nasa: “condizioni favorevoli alla vita su Encelado, una delle lune di Saturno “ ), il materiale nei pennacchi diventa ionizzato e lascia un caratteristico “segno” nel campo magnetico, sapevano cosa cercare. Ed eccolo lì su Europa, una breve curva localizzata nel campo magnetico che non era mai stata spiegata.

I risultati

L’astronave Galileo trasportava uno spettrometro a onde al plasma (PWS) per misurare le onde del plasma causate da particelle cariche nei gas circostanti l’atmosfera di Europa. Anche la dottoressa Jia e colleghi hanno esaminato quei dati, sostenendo a loro volta la teoria di un pennacchio.

Fonte: doi:10.1038/s41550-018-0450-z

Ma i numeri da soli non potevano dipingere l’intero quadro. I ricercatori hanno stratificato la magnetometria e le firme dell’onda del plasma in una nuova modellazione 3D, che simulava le interazioni del plasma con i corpi del sistema solare. L’ingrediente finale erano i dati di Hubble che suggerivano dimensioni di potenziali pennacchi.

Il risultato che è emerso, con un pennacchio simulato, era una corrispondenza con il campo magnetico e le firme del plasma che il team ha estratto dai dati di Galileo.

La missione Europa Clipper della NASA 

I risultati sono una buona notizia per la missione Europa Clipper della NASA , che potrebbe essere lanciata già nel giugno del 2022.

Dall’orbita di Giove, Europa Clipper  viaggerà vicino alla luna in rapidi voli a bassa quota. Se i pennacchi stanno davvero emettendo vapore dai laghi oceanici o sottosuperficiali di Europa, il veicolo spaziale potrebbe campionare il liquido ghiacciato e le particelle di polvere.

Xianzhe Jia, autore principale dell’articolo è anche co-investigatore di due strumenti che viaggeranno a bordo di  Europa Clipper.

Ha affermato lo scienziato del progetto Europa Clipper Dr. Robert Pappalardo, del Jet Propulsion Laboratory della NASA: “Sembra che ci siano troppe linee di prova per respingere i pennacchi a Europa. Questo risultato rende i pennacchi molto più reali e, per me, è un punto critico. Questi non sono più indizi su immagini lontane. ”

Autore Apollo 17 Picture of the Whole Earth: NASA Telescopic Image of the Full Moon: Gregory H. Revera Image of Europa: NASA/JPL

CONCLUSIONI

Come nel caso della notizia dei pennacchi di Encelado, anche questa volta non c’è assoluta conferma di probabile presenza di vita,  ma queste notizie aprono le porte a grandi aspettative e possibilità di una scoperta rivoluzionaria nel prossimo decennio.

Journal reference: Xianzhe Jia et al. Evidence of a plume on Europa from Galileo magnetic and plasma wave signatures. Nature Astronomy, published online May 14, 2018; doi: 10.1038/s41550-018-0450-z

Dal momento che sei qui ... ... abbiamo un piccolo favore da chiederti. Più persone stanno leggendo il The Marsican Bear, ma non abbiamo entrate. E a differenza di molti media, vogliamo mantenere il nostro servizio completamente gratuito. Quindi puoi capire perché dobbiamo chiedere il tuo aiuto. La divulgazione scientifica indipendente impegna molto tempo, denaro e duro lavoro. Ma lo facciamo perché crediamo che il nostro progetto sia importante. The Marsican Bear è indipendente dal punto di vista editoriale. La nostra divulgazione è libera da pregiudizi commerciali e non è influenzata da proprietari, politici o azionisti. Nessuno modifica il nostro editor. Nessuno dirige la nostra opinione. Questo è importante perché ci consente di divulgare in modo totalmente obiettivo. È ciò che ci rende diversi rispetto a tanti altri media, in un momento in cui i rapporti attendibili e onesti sono fondamentali. Se tutti quelli che leggono i nostri articoli, aiutano a sostenerlo, il nostro futuro sarebbe molto più sicuro. Con un minimo di € 1, puoi supportare il The Marsican Bear - e richiede solo un minuto. Grazie. Link per donazione: Donazione

4 Commenti

  1. Ottimo articolo, satellite interessantissimo Europa, chissà forse sarà la volta buona per la vita extraterrestre =)

LASCIA UN COMMENTO

Please enter your comment!
Please enter your name here