Un nuovo studio retrodata di 75 milioni di anni l’origine dell’ordine Squamata.

Un nuovo studio “The origin of squamates revealed by a Middle Triassic lizard from the Italian Alps” pubblicato il 30 maggio 2018 sulla rivista scientifica Nature da un team internazionale di paleontologi dell’Università dell’Alberta in collaborazione con il Museo delle Scienze di Trento, Centro Internazionale di Fisica Teorica Abdus Salam di Trieste, e con il Centro Fermi di Roma ed Elettra-Sincrotrone Trieste, retrodata di 75 milioni di anni l’origine dell’ordine Squamata.

Grazie al ritrovamento di un fossile di Megachirella wachtleri risalente a 240 milioni di anni fa, il nuovo studio fornisce informazioni chiave sull’evoluzione di lucertole e serpenti moderni, ovvero sull’evoluzione degli Squamata.

Il membro più antico del lignaggio evolutivo che ha condotto gli squamates (il gruppo di animali che oggi include serpenti e lucertole) ha vissuto nel Triassico medio, circa 240 milioni di anni fa, riporta un articolo su Nature questa settimana. Fonte: AFP

Tiago Simões, autore principale e studente di dottorato presso l’Università di Alberta in Canada, ha dichiarato: “L’esemplare è più vecchio di 75 milioni di anni rispetto a quelle che pensavamo fossero le più antiche lucertole fossili del mondo intero e fornisce informazioni preziose per comprendere l’evoluzione dei Squamates viventi ed estinti. ”

Non molto si sa sulla prima fase dell’evoluzione degli Squamati

Attualmente, ci sono 10.000 specie di lucertole e serpenti in tutto il mondo, il doppio delle specie dei mammiferi. Ma nonostante questa moderna diversità, gli scienziati non sapevano molto sulle prime fasi della loro evoluzione.

Tiago Simões ha affermato: “È straordinario quando ti rendi conto che stai rispondendo a domande di vecchia data sull’origine di uno dei più grandi gruppi di vertebrati sulla Terra.”

Il coautore, il dott. Michael Caldwell, anch’egli dell’Università di Alberta, ha aggiunto: “I fossili sono la nostra unica finestra precisa sull’antico passato. La nostra nuova comprensione della Megachirella non è che un punto nei tempi antichi, ma ci dice cose sull’evoluzione di lucertole che semplicemente non possiamo imparare da nessuna delle 9000 specie di lucertole e serpenti vive oggi “.

La scoperta

Rinvenuto quasi venti anni fa da Michael Wachtler, esploratore e co-autore dell’articolo, sul Monte Pra della Vacca nelle Dolomiti, nord Italia, a causa della posizione del fossile, parzialmente incorporato nella roccia  che ne celava alcune delle caratteristiche rivelatrici, non era stato possibile da parte dei ricercatori classificarlo nell’ordine Squamata (anche se si sospettava che fosse collegato alle lucertole), e rimase per molto tempo quasi inosservato dalla comunità internazionale.

Simões ha visto per la prima volta il fossile di Megachirella nel 2015, mentre completava il suo dottorato di ricerca. Stava lavorando con il professore di biologia dell’Università di Alberta, Michael Caldwell, per creare un dettagliato albero genealogico di rettili viventi ed estinti; il progetto lo ha portato in oltre 50 diverse collezioni di musei e università in 17 paesi, dove ha esaminato gli esemplari custoditi.

Quando Tiago Simões vide per la prima volta Megachirella, rimase colpito da quanto fosse simile a una lucertola, anche se molto più antico delle più antiche lucertole conosciute. (Fino ad ora, i fossili di lucertola più antichi trovati risalgono a circa 170 milioni di anni fa, periodo Giurassico).

Simões ha ricordato: “Ho subito pensato che questo potesse essere l’anello mancante che speravamo”.

I risultati: il più antico squamato conosciuto

Grazie al più grande set di dati riferito ai rettili mai creato, Simões e il suo supervisore, il paleontologo A. Michael Caldwell, hanno potuto comprendere al meglio l’evoluzione delle lucertole e dei serpenti.

Ha spiegato Simoes: “Ho trascorso quasi 400 giorni visitando oltre 50 musei e collezioni universitarie in 17 paesi per raccogliere dati sulle specie fossili e viventi di rettili per comprendere la prima evoluzione di rettili e lucertole.”

Il set è stato realizzato in quattro anni analizzando fossi e esemplari vivi di oltre 130 lucertole e serpenti di tutto il mondo.  I dati includono scansioni TC, fotografie e analisi molecolari raccolte direttamente da Simoes e Caldwell.

I ricercatori hanno combinato questi dati con le scansioni TC ottenute presso le strutture ICTP-Elettra di Trieste, rivelando che il fossile di Megachirella era in realtà il più antico squamato conosciuto.

Conclusione

Ha spiegato Caldwell, coautore dello studio: “I fossili sono la nostra unica finestra precisa sull’antico passato. La nostra nuova comprensione di Megachirella è un punto nel tempo antico, ma ci dice cose sull’evoluzione delle lucertole che semplicemente non possiamo imparare da nessuna delle specie di lucertole e serpenti vivi oggi”.

Lo studio giunge a soli tre anni dalla scoperta, nel 2015, da parte di Caldwell di un antico fossile di serpente che mostrava che l’evoluzione dei serpenti avveniva molto prima di quanto si pensasse in precedenza.

Il co-autore Dr Randall Nydam della Midwestern University in Arizona, ha dichiarato: “All’inizio non pensavo che Megachirella fosse una vera lucertola, ma le prove empiriche scoperte in questo studio sono sostanziali e non portano a nessuna altra conclusione”.

Il coautore dott. Massimo Bernardi del MUSE, Museo della Scienza, Italia e Scuola di Scienze della Terra dell’Università di Bristol, ha aggiunto: “Questa è la storia della riscoperta di un esemplare e sottolinea l’importanza di preservare esemplari naturalistici ben conservati, collezioni accessibili al pubblico.

Ha affermato Mr Simoes: “Attualmente soffriamo una crisi nel mondo della mancanza di fiducia nelle prove e nei fatti scientifici. La negazione delle informazioni scientifiche è aumentata e sostituita da fatti alternativi non sostenuti dalla scienza. Con questo studio, insieme ad altri che cercano di capire gli aspetti fondamentali dell’evoluzione … speriamo di attirare la curiosità e l’attenzione della gente verso il mondo naturale e su come è cambiato da centinaia di milioni di anni”. 

Journal Reference:

  1. Tiago R. Simões, Michael W. Caldwell, Mateusz Tałanda, Massimo Bernardi, Alessandro Palci, Oksana Vernygora, Federico Bernardini, Lucia Mancini, Randall L. Nydam. The origin of squamates revealed by a Middle Triassic lizard from the Italian AlpsNature, 2018; 557 (7707): 706 DOI: 1038/s41586-018-0093-3
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