Il Megalodonte (Otodus megalodon) secondo una nuova ricerca si è estinto almeno un milione di anni prima di quanto si pensasse. Estinzione probabilmente causata dallo squalo bianco.

Credito: Robert Boessenecker

Nel nuovo studio “The Early Pliocene extinction of the mega-toothed shark Otodus megalodon: a view from the eastern North Pacific” pubblicato il 13 febbraio 2019 sul journal peerj da un gruppo di ricercatori guidati dal paleontologo Robert Boessenecker, è stato osservato che il ‘Megalodon‘ ( un gigantesco squalo predatore che ha ispirato numerosi documentari, libri e film di successo ) probabilmente si è estinto almeno un milione di anni prima di quanto si pensasse. Questo è un aggiustamento sostanziale in quanto significa che O. megalodon probabilmente si estinse molto tempo prima che una serie di strane foche, trichechi, mucche di mare, focene, delfini e balene scomparissero circa 1-2,5 milioni di anni fa.

Megalodonte

Il megalodonte, che si estinse milioni di anni fa, era il più grande squalo mai documentato e uno dei pesci più grandi mai registrati. Il nome scientifico, Carcharocles megalodon , significa “dente gigante”. I denti fossili ritrovati sono lunghi anche 17cm.

Classificazione scientifica

Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Subphylum Vertebrata
Classe Chondrichthyes
Sottoclasse Elasmobranchii
Superordine Selachimorpha
Ordine Lamniformes
Famiglia Lamnidae o † Otodontidae
Genere Carcharodon o † Carcharocles
Specie † C. megalodon
Nomenclatura binomiale
Carcharodon megalodon
o Carcharocles megalodon

Louis Agassiz, 1843
Sinonimi
  • Procarcharodon megalodon
    Casier, 1960
  • Megaselachus megalodon
    Glikman, 1964
  • Otodus megalodon
    Agassiz, 1843

 

Le sue dimensioni, stimate attraverso denti fossili e vertebre, fanno pensare ad un animale la cui lunghezza avrebbe potuto raggiungere i 18 metri dal peso di 50 – 60 tonnellate.

Quando si estinse?

Una ricerca precedente, che utilizzava un campione mondiale di fossili, suggeriva che lo squalo gigante di 15 metri di lunghezza, l’Otodus megalodon, si estinse 2,6 milioni di anni fa. Un altro studio recente ha tentato di collegare questa estinzione (e quella di altre specie marine) con l’esplosione di una supernova che si è verificata all’incirca in quel periodo.

Tuttavia, un gruppo di ricercatori guidati dal paleontologo vertebrato Robert Boessenecker con il College of Charleston, Charleston, South Carolina, ha osservato che in molti luoghi ci sono stati problemi con i dati relativi ai singoli fossili nello studio che stimava la data di estinzione.

Mappa della California e della Baja California che mostra documenti originali del Miocene e del Pliocene del primo periodo di Otodus megalodon, e incerti dischi del Pliocene e del Pleistocene.

Il nuovo studio

Nel nuovo studio, i ricercatori hanno riportato ogni occorrenza fossile di O. megalodon dal record roccioso densamente campionato della California e della Bassa California (Messico) per stimarne l’estinzione.

Oltre a Boessenecker, il gruppo di ricerca comprendeva Dana Ehret, del New Jersey State Museum; Douglas Long, della California Academy of Sciences; Morgan Churchill, dell’Università del Wisconsin Oshkosh; Evan Martin, del Museo di storia naturale di San Diego; e Sarah Boessenecker, dell’Università di Leicester, Regno Unito.

Hanno scoperto che autentici reperti fossili di Carcharodon megalodon erano presenti fino alla fine dell’epoca pliocenica, 3,6 milioni di anni fa. Tutti i fossili successivi avevano una scarsa provenienza dei dati e probabilmente provenivano da altri siti fossili o mostravano segni di erosione da depositi più vecchi. Fino a 3,6 milioni di anni fa, O. megalodon aveva una continua documentazione fossile sulla costa occidentale.

Ha dichiarato Boessenecker: “Abbiamo usato lo stesso set di dati utilizzato precedentemente dai ricercatori in tutto il mondo, ma abbiamo esaminato accuratamente ogni evento fossile, e abbiamo scoperto che la maggior parte delle date aveva diversi problemi: fossili con date troppo giovani o imprecise, fossili erroneamente identificati o vecchie date che sono state perfezionate da miglioramenti in geologia, e ora sappiamo che gli esemplari sono molto più giovani.”

“Dopo aver apportato ampie modifiche a questo campione mondiale e aver riesaminato statisticamente i dati, abbiamo scoperto che l’estinzione di O. megalodon deve essere avvenuta almeno un milione di anni prima di quanto stabilito in precedenza”.

Questo è un aggiustamento sostanziale in quanto significa che O. megalodon probabilmente si estinse molto tempo prima che una serie di strane foche, trichechi, mucche di mare, focene, delfini e balene scomparissero circa 1-2,5 milioni di anni fa.

Estinzione di massa marina circa 1-2,5 milioni di anni fa

Ha affermato Boessenecker: “L’estinzione di O. megalodon si pensava in precedenza fosse legata a questa estinzione di massa marina – ma in realtà, ora sappiamo che i due non sono immediatamente correlati”,.

Inoltre, non è ancora chiaro se questa proposta di estinzione di massa sia in realtà un’estinzione, in quanto i fossili di mammiferi marini tra 1 e 2 milioni di anni sono straordinariamente rari, dando un periodo di “stereotipi” di due milioni di anni.

Ha detto Boessenecker: “Piuttosto, è possibile che ci sia stato un periodo di turnover faunistico (molte specie si sono estinte e molte nuove specie apparse) piuttosto che una vera e immediata e catastrofica estinzione causata da un cataclisma astronomico come una supernova”.

I grandi squali bianchi hanno cancellato il gigantesco Megalodon?

I ricercatori ipotizzano che la competizione con il grande squalo bianco moderno recentemente evoluto ( Carcharodon carcharias ) sia una ragione più probabile dell’estinzione del megalodonte.

I grandi bianchi si presentano per la prima volta con denti seghettati circa 6 milioni di anni fa e solo nel Pacifico; da 4 milioni di anni fa, sono stati trovati in tutto il mondo.

Ha detto Boessenecker: “Proponiamo che questa breve sovrapposizione (3,6-4 milioni di anni fa) fosse un tempo sufficiente per i grandi squali bianchi per diffondersi in tutto il mondo e compensare O. megalodon su tutta la sua gamma, portandola all’estinzione, piuttosto che alle radiazioni provenienti dallo spazio”.

Conclusioni

Molto probabilmente alcuni di voi staranno pensando, “ma come ci sono documentari che parlano che il Megalodonte potrebbe essere arrivato fino ad oggi”, quei documentari si basano su delle bufale/errori, infatti negli anni 60 si credeva erroneamente che fossero stati trovati denti di fossile di megalodonte risalenti a 11mila e 24mila anni. I fossili erano si di megalodonte ma la tecnica utilizzata per la stima dell’età non ha e non aveva nessuna validità scientifica. E poi i paleontologi trovano fossili di milioni di anni fa e non trovano eventuali denti di questo fantomatico megalodonte arrivato fino ai tempi nostri?.

Journal Reference:

  1. Robert W. Boessenecker, Dana J. Ehret, Douglas J. Long, Morgan Churchill, Evan Martin, Sarah J. Boessenecker. The Early Pliocene extinction of the mega-toothed shark Otodus megalodon: a view from the eastern North PacificPeerJ, 2019; 7: e6088 DOI: 7717/peerj.6088

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