Ciò che minaccia di trasformare il vasto continente ghiacciato dell’Antartide, sono le calde acque oceaniche che hanno il potenziale per sciogliere il ghiaccio a un ritmo senza precedenti.

Soltanto un mesetto fa vi abbiamo parlato di come la Groenlandia ha vissuto una fusione del ghiaccio da record, una perdita di ghiaccio totale stimata in più di 2 miliardi di tonnellate.

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Si è trattato di un inizio da record per la stagione di scioglimento dell’Artico. Dovremo aspettare per vedere se il 2019 continuerà a battere record di scioglimento dei ghiacci, ma purtroppo nell’Artico in rapido riscaldamento la tendenza a lungo termine della perdita di ghiaccio è chiara.

Ma cosa sta accadendo in Antartico?

L’Antartide rispetto alla sua controparte nordica è un gigante ghiacciato.

L’acqua ghiacciata nella calotta glaciale della Groenlandia (Artico) equivale a circa 7 metri di potenziale innalzamento del livello del mare. Nella calotta antartica ci sono circa 58 metri di potenziale innalzamento del livello del mare.

Come la Groenlandia, la calotta antartica sta perdendo ghiaccio contribuendo all’innalzamento medio del livello del mare globale. Ma ci sono segnali preoccupanti, l’Antartide sta cambiando più velocemente del previsto e in luoghi che in precedenza si pensava fossero protetti dai rapidi cambiamenti.

Il ghiaccio antartico minacciato dal basso

Sulla penisola antartica, la parte più settentrionale del continente antartico, le temperature dell’aria nel secolo scorso sono aumentate più rapidamente di qualsiasi altro posto nell’emisfero australe.

Lo scioglimento estivo avviene nella Penisola Antartica tra i 25 e gli 80 giorni all’anno.

È previsto che Il numero di giorni di scioglimento aumenterà di almeno il 50% quando il riscaldamento globale raggiungerà il limite di 1,5 , che sarà presto raggiunto, previsto dall’Accordo di Parigi, con alcune previsioni che indicano un aumento del 150% nei giorni di fusione.

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Ma la principale minaccia per la calotta antartica non viene dall’alto. Ciò che minaccia di trasformare veramente questo vasto continente ghiacciato si trova al di sotto, dove le calde acque oceaniche (e la vasta capacità di trasportare il calore dell’acqua di mare) hanno il potenziale per sciogliere il ghiaccio a un ritmo senza precedenti.

Il calore si è accumulato nell’oceano

Quasi tutto (circa il 93%) del calore extra generato dalla Rivoluzione Industriale si trova all’interno dell’oceano. E una grande maggioranza di questo è stata portata nelle profondità dell’Oceano Meridionale.

Si ritiene che questo effetto possa ritardare l’inizio di un riscaldamento significativo su gran parte dell’Antartide per un secolo o più.

Tuttavia, la calotta polare antartica ha un debole ventre. In alcuni punti la calotta di ghiaccio si trova su un terreno che si trova sotto il livello del mare. Questo mette la calotta di ghiaccio in contatto diretto con acque oceaniche calde che sono molto efficaci nello scioglimento dei ghiacci e nella destabilizzazione della calotta glaciale.

Gli scienziati sono da tempo preoccupati per la potenziale debolezza del ghiaccio nell’Antartide occidentale a causa della sua profonda interfaccia con l’oceano.

Questa preoccupazione è stata segnalata nel primo rapporto dell’Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) già nel 1990, sebbene si pensasse anche che una sostanziale perdita di ghiaccio dall’Antartide non sarebbe stata vista in questo secolo. Dal 1992 i satelliti hanno monitorato lo stato della calotta antartica e ora sappiamo che non solo la perdita di ghiaccio è già in corso, ma sta anche avvenendo a un ritmo accelerato.

Le ultime stime indicano che il 25% della calotta glaciale dell’Antartide occidentale è ora instabile e che la perdita di ghiaccio nell’Antartide è aumentata di cinque volte negli ultimi 25 anni. Si tratta di numeri notevoli, tenendo presente che oltre 4 metri di innalzamento del livello del mare globale sono bloccati solo nell’Antartide occidentale.

via GIPHY Perdita di ghiaccio nell’Antartide 1992-2019, Agenzia spaziale europea.

Il ghiacciaio Thwaites

Il ghiacciaio Thwaites nell’Antartide occidentale è attualmente al centro di un importante programma di ricerca tra Stati Uniti e Regno Unito, poiché c’è ancora molto da capire su quanto rapidamente questo giacchio verrà perso in futuro. Ad esempio, il sollevamento graduale del substrato roccioso in risposta al peso più leggero del ghiaccio (noto come rimbalzo) potrebbe ridurre il contatto tra la calotta glaciale e l’acqua calda dell’oceano e contribuire a stabilizzare la perdita di ghiaccio.

D’altra parte, sciogliere l’acqua dalle lastre di ghiaccio sta cambiando la struttura e la circolazione dell’Oceano Meridionale in un modo che potrebbe portare anche l’acqua più calda in contatto con la base della calotta glaciale, amplificando ulteriormente la perdita di ghiaccio.

Ci sono altre parti della calotta antartica che non hanno avuto la stessa intensa ricerca, ma che ora sembrano muoversi. Il ghiacciaio del Totten, vicino alla stazione australiana di Casey, è un’area che inaspettatamente sta perdendo ghiaccio. C’è una necessità molto urgente di comprendere le vulnerabilità qui e in altre parti remote della costa orientale dell’Antartico.

Il ghiaccio marino antartico

Il ghiaccio marino si forma e galleggia sulla superficie degli oceani polari. Il declino del ghiaccio artico negli ultimi 40 anni è uno degli impatti più visibili dei cambiamenti climatici sulla Terra. Ma gli anni recenti ci hanno mostrato che il comportamento del ghiaccio marino antartico è più strano e potenzialmente più volatile.

via GIPHY

L’estensione della banchisa attorno all’Antartide è andata aumentando gradualmente per decenni. Ciò è contrario alle aspettative delle simulazioni climatiche ed è stato attribuito ai cambiamenti nella struttura dell’oceano e al cambiamento dei venti che circondano il continente antartico.

Ma nel 2015 la quantità di ghiaccio marino attorno all’Antartide ha iniziato a diminuire vertiginosamente. In soli 3 anni l’Antartide ha perso la stessa quantità di ghiaccio marino che l’Artico ha perso in 30 anni.

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Conclusioni

Finora, nel 2019, i ghiacci marini attorno all’Antartide si stanno avvicinando ai livelli più bassi, o addirittura al di sotto dei livelli più bassi registrati da 40 anni di monitoraggio satellitare. Nel lungo periodo questa tendenza dovrebbe continuare, ma non è stato previsto un calo così drammatico in pochi anni.

C’è ancora molto da imparare sulla velocità con cui l’Antartide risponderà ai cambiamenti climatici. Ma ci sono segni molto chiari che il gigante ghiacciato si sta risvegliando e – attraverso l’innalzamento del livello del mare globale – verrà a farci visita a tutti.

Bibliography:

Grafico interattivo per l’estensione del ghiaccio marino artico e antartico: https://nsidc.org/arcticseaicenews/charctic-interactive-sea-ice-graph/

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