L’Artico sta bruciando, e secondo i ricercatori non si tratterebbe di un evento isolato ma al contrario è indicativo di rapidi cambiamenti che potrebbero alterare il tessuto degli ecosistemi artici, che ripetendosi immetterebbero nell’atmosfera miliardi di tonnellate di CO2.

Da alcune settimane, il “Circolo polare artico” è in fiamme. Vaste aree dell’Artico, dall’Alaska alla Siberia, sono in fiamme, con le agenzie scientifiche che usano il termine “senza precedenti” per descrivere tale situazione.

Per gli ecologisti che lavorano nell’Artico, quest’estate è sia straordinariamente drammatica per la quantità di incendi ma: “questo è ciò che può accadere quando fa molto caldo”. E la loro aspettativa è che questa estate non sia un evento isolato al quale si assiste una volta nella vita; piuttosto, è indicativo di rapidi cambiamenti che potrebbero alterare il tessuto degli ecosistemi artici, immettendo nell’atmosfera miliardi di tonnellate di CO2.

La quantità di incendi è sorprendente

Mentre l’Artico non è estraneo agli incendi estivi, la mera quantità di attività in questo momento è sorprendente. Mark Parrington, uno scienziato senior del Centro europeo per le previsioni meteorologiche a medio termine, che ha seguito gli incendi tramite i satelliti, ha affermato di aver individuato tra i 250 e i 300 “punti caldi” a nord del Circolo polare artico quasi tutti i giorni a luglio, dalle cinque alle sei volte più di quello che vede di solito.

Anche la diffusione geografica degli incendi è insolita, secondo Merritt Turetsky, ricercatore presso l’Università di Guelph in Canada.

Mentre l’attività antincendio è stata nella media quest’anno nell’Artico canadese, è stata piuttosto grave nell’Artico Alaska e in Siberia, dove oltre 33.000 km² di terra (un’area più grande del Belgio) è andata in fumo questa settimana, spingendo la Russia a inviare forze militari a combattere le fiamme. Diversi piccoli incendi sono anche scoppiati in Groenlandia.

Emissioni di carbonio

Ma forse quello che farà ricordare questa stagione del fuoco artico (del 2019) come straordinaria è l’intensità degli incendi e le relative emissioni di carbonio. L’agenzia Parrington tiene traccia del “potere radiativo del fuoco“, una misura della potenza termica degli incendi. Sia per giugno che per luglio, questa potenza di fuoco è stata la più alta mai registrata nel record satellitare. E questo ha portato ad alcune incredibili emissioni di carbonio: a giugno e luglio, sono stati emessi più di 140 megatoni di carbonio (Stessa quantità di CO2 emessa dal Belgio nel 2018) indica l’ultima analisi di Parrington.

Dove c’è calore, c’è fuoco

Il calore è ciò che ha sovralimentato la stagione degli incendi nell’Artico di quest’anno. A livello globale, giugno 2019 è stato il giugno più caldo mai registrato. In alcune parti dell’Alaska e della Siberia dove sono scoppiati gli incendi, ha affermato Thomas Smith, geografo ambientale della London School of Economics, le temperature erano tra gli 8 ei 10 gradi Celsius al di sopra del normale. L’Alaska ha appena registrato il mese più caldo mai registrato e la Groenlandia sta attualmente subendo un importante scioglimento dei giacchiai indotto dal calore.

Il calore insolito sta asciugando i muschi, gli arbusti e le conifere che ricoprono i paesaggi boreali e di tundra dell’Artico.

Il calore anomalo ha anche un effetto sotto la superficie della terra.

Immagine satellitare di un incendio nel distretto di Mirninsky della Repubblica di Sakha, in Russia, il 22 luglio 2019. Pierre Markuse

La più grande preoccupazione di Smith sono i fuochi che bruciano sulle torbiere (cumuli di materiale organico inondato di acqua, parzialmente decomposto, ricoperto da muschi di sfagno). In condizioni normali il muschio agisce come ritardante di fiamma, ma quando il calore persistente asciuga le torbiere, può prendere fuoco. E una volta che inizia un fuoco di torba, può bruciare per settimane, alimentato dal combustibile accumulato nel corso dei secoli.

La torba, ha sottolineato Smith, è il precursore del carbone. E come il “cugino” dei combustibili fossili, ha un effetto devastante sul clima quando brucia, rilasciando fino a 80 tonnellate per acro di carbonio che contribuiscono inevitabilmente al riscaldamento globale. Ciò include l’emissione fino a dieci volte superiore di metano rispetto al tipico fuoco a fiamma. Il metano, ricorderete, è un gas serra con 25 volte il potenziale di riscaldamento globale dell’anidride carbonica nel corso di un secolo.

Il nuovo normale?

L’Artico sta già subendo rapidi cambiamenti a causa dell’aumento delle temperature. Mentre le estati più calde e secche causano l’intensificarsi della stagione degli incendi, che accelererà solo altre trasformazioni in corso.

Ad esempio, alberi e arbusti stanno migrando verso nord. I registri paleo del nord dell’Alaska indicano che nei periodi passati in cui la tundra ospitava una vegetazione più legnosa, bruciava più spesso. Ci sono anche prove che gli arbusti attecchiscono più facilmente sui paesaggi bruciati, suggerendo un feedback auto-rinforzante. Gli arbusti tendono anche a rendere più scuri i paesaggi artici, il che significa che assorbono più calore, innescando un riscaldamento ancora maggiore.

La ricerca di Waddington indica che quando le torbiere vengono drenate, gli alberi iniziano a diventare più grandi, succhiando più acqua dal terreno ne tolgono la disponibilità ai muschi resistenti alla fiamma. Finora, questo lavoro si è concentrato principalmente sulle regioni boreali a sud dell’Artico. Ma Waddington si aspetta che un processo simile possa svolgersi nelle selvagge torbiere a nord mentre si riscaldano e si seccano, rendendole più suscettibili a incendi catastrofici.

Il fuoco ha sempre fatto parte del tessuto della vita a nord. Ma la frequenza e l’intensità con cui un paesaggio brucia alla fine determina cosa fiorirà lì – e con quale frequenza il fuoco tornerà in futuro. Ecco perché le stagioni del fuoco come questa del 2019 contano per Turetsky di Guelph, non perché battono questo o quel record, ma perché sono punti aggiuntivi su una linea di tendenza preoccupante dei cambiamenti climatici.

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Laureato in Scienze Ambientali e laureando nella magistrale di Biologia Ambientale è un vero appassionato della natura nella sua totalità. Fonda The marsican bear nel Marzo 2017 con l’utopico sogno di salvaguardare la Terra e far conoscere a più persone possibili le sue meraviglie, ma nel contempo mostrare la situazione critica che l’uomo ha creato su essa. Appassionato di fotografia, snorkeling, trekking e acquariofilia. Oltre ad essere fondatore e autore di The Marsican Bear, dal 2013 è collaboratore anche del più vasto e completo Magazine dedicato all’Acquario Marino italiano DaniReef.com, vantando un’esperienza ventennale nel mondo acquariofilo. La sua tesi in Scienze Ambientali era incentrata sui coralli con il titolo “Simbiosi tra Symbiodinium (Dinophyta) e Anthozoa (Cnidaria)”

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