Una studentessa di dottorato in Sudafrica ha scoperto una nuova specie e genere di dinosauro, Ngwevu intloko, nelle cripte dell’Università, dopo che i suoi resti fossilizzati hanno trascorso più di tre decenni in un museo.

Il cranio di Ngwevu intloko . Credito d’immagine: Kimberley Chapelle.

Nel nuovo studio “Ngwevu intloko: a new early sauropodomorph dinosaur from the Lower Jurassic Elliot Formation of South Africa and comments on cranial ontogeny in Massospondylus carinatus” pubblicato, il 5 agosto 2019 sul journal PeerJ, da un team di ricercatori coordinati dalla dottoranda Kimberley Chapelle dell’Università del Witwatersrand, in Sudafrica, viene descritta la coperto di una nuova specie e genere di dinosauro nelle cripte dell’Università, dopo essere stata erroneamente identificata in una collezione per 30 anni.

Kimberley Chapelle è stata affiancata nella ricerca dai suoi supervisori di dottorato: la prof.ssa Jonah Choiniere (Wits), la dott.ssa Jennifer Botha (National Museum Bloemfontein) e il professor Paul Barrett (Natural History Museum, Londra). Insieme, Kimberley e questi ricercatori leader a livello mondiale hanno migliorato la conoscenza della paleontologia sudafricana negli ultimi sei anni.

Il professor Paul Barrett, supervisore PhS di Chapelle e ricercatore presso il Museo di storia naturale nel Regno Unito, spiega: “Questo è un nuovo dinosauro che si è nascosto in bella vista”. “L’esemplare è stato nelle raccolte a Johannesburg per circa 30 anni e molti altri scienziati lo hanno già esaminato. Ma tutti hanno pensato che fosse semplicemente uno strano esempio di Massospondylus.”

Massospondylus

Massospondylus fu uno dei primi dinosauri a regnare all’inizio del periodo giurassico. Trovati regolarmente in tutta l’Africa meridionale, questi animali appartenevano a un gruppo chiamato sauropodomorfi e alla fine diedero origine ai sauropodi, un gruppo contenente l’iconico cast di dinosauri del Museo di storia naturale di Londra Dippy.

Dippy del Museo di storia naturale di Londra. Foto di Cristian Barucca

I ricercatori stanno ora iniziando a guardare più da vicino molti dei presunti campioni di Massospondylus, credendo che ci siano molte più variazioni di quanto si pensasse.

Nuova specie e genere

Il team di scienziati, guidata dalla dottoranao Kimberley Chapelle, ha riconosciuto che il dinosauro non era solo una nuova specie di sauropodomorfo, ma un genere completamente nuovo.

Il campione è stato ora chiamato Ngwevu intloko che significa “teschio grigio” in lingua Xhosa, scelto per onorare l’eredità del Sudafrica.

Kimberley Chapelle ha spiegato perché il team è stato in grado di confermare che questo esemplare era una nuova specie: “Per essere certi che un fossile appartiene a una nuova specie, è fondamentale escludere la possibilità che sia una versione più giovane o più vecchia di una specie già esistente. Questo è un compito difficile da svolgere con i fossili perché è raro avere una serie completa di fossili di una singola specie. Fortunatamente, il dinosauro sudafricano più comune Massospondylus ha esemplari che vanno dall’embrione all’adulto. Grazie a questo, siamo stati in grado di escludere l’età come possibile spiegazione delle differenze che abbiamo osservato nell’esemplare ora chiamato Ngwevu intloko “.

Ngwevu intloko sarebbe sembrato simile al Massospondylus carinatus visto qui. Credito immagine: Nobu Tamura, spinops.blogspot.com / CC BY 3.0.

Ngwevu intloko

La specia di dinosauro appena identificata, chiamata Ngwevu intloko , viveva sulla terra tra 191 e 201 milioni di anni fa (epoca Giurassico inferiore) nell’attuale Sudafrica.

Il nuovo dinosauro è stato descritto da un singolo esemplare abbastanza completo con un cranio straordinariamente ben conservato. I resti fossilizzati di Ngwevu Intloko furono raccolti nel 1978 dal paleontologo Professor James W. Kitching.

L’antica creatura era bipede con un corpo abbastanza grosso, un collo lungo e snello e una testa piccola e squadrata.

Misurava 3 m dalla punta del muso all’estremità della coda ed era probabilmente un onnivoro, nutrendosi sia di piante che di piccoli animali.

Conclusioni

I risultati aiuteranno gli scienziati a comprendere meglio la transizione tra il periodo Triassico e il Giurassico, circa 200 milioni di anni fa. Conosciuto come un momento di estinzione di massa, ora sembra che gli ecosistemi più complessi fiorissero nel primo giurassico di quanto si pensasse in precedenza.

Afferma il Prof Barrett: “Questa nuova specie è interessante, perché in precedenza pensavamo che in quel momento esistesse davvero un solo tipo di sauropodomorfo in Sud Africa. Ora sappiamo che in realtà c’erano sei o sette di questi dinosauri in quest’area, così come la varietà di altri dinosauri di gruppi meno comuni. Significa che la loro ecologia era molto più complessa di quanto pensassimo. Alcuni di questi altri sauropodomorfi erano come il Massospondylus, ma alcuni erano vicini alle origini dei veri sauropodi, se non i veri sauropodi stessi”.

Questo lavoro mostra il valore di rivisitare gli esemplari nelle collezioni dei musei, poiché molte specie sono probabilmente inosservate negli armadietti di tutto il mondo.

Journal reference:

K.E.J. Chapelle et al. 2019. Ngwevu intloko: a new early sauropodomorph dinosaur from the Lower Jurassic Elliot Formation of South Africa and comments on cranial ontogeny in Massospondylus carinatusPeerJ 7:e7240 https://doi.org/10.7717/peerj.7240

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