L’isolamento, le condizioni meteorologiche estreme e il possibile arrivo di esseri umani potrebbero aver ucciso i mammut lanosi solo 4.000 anni fa.

Credit: © Daniel / Adobe Stock

Nello studio “Thriving or surviving?The isotopic record of the Wrangel Island woolly mammoth population” pubblicato il 13 Settembre 2019 da un team di ricerca internazionale delle Università di Helsinki e di Tubinga e dell’Accademia delle scienze russa, è stato ricostruito lo scenario che avrebbe potuto portare all’estinzione dei mammut. I ricercatori ritengono che una combinazione di habitat isolato ed eventi meteorologici estremi e persino la diffusione dell’uomo preistorico potrebbe aver segnato il destino di questi antichi giganti.

Durante l’ultima era glaciale

Durante l’ultima era glacialecirca 100.000 a 15.000 anni fa – i mammut erano diffusi nell’emisfero settentrionale dalla Spagna all’Alaska. A causa del riscaldamento globale iniziato 15.000 anni fa (riscaldamento globale naturale), il loro habitat nella Siberia settentrionale e in Alaska si è ridotto.

A causa dell’innalzamento del livello del mare, sull’isola di Wrangel alcuni mammut sono rimasti isolati dalla terraferma; quella popolazione sopravvisse per altri 7000 anni.

Oggi, l’isola di Wrangel è una piccola e isolata terra russa nel Mar Artico. Durante il periodo in cui i mammut lanosi (Mammuth primigenius) vagavano per il pianeta, questa isola larga 125 chilometri faceva parte del ponte di terra dello stretto di Bering, che collegava Beringia, un istmo largo al massimo 1600 km che si estendeva nel Mare di Bering, con l’Alaska moderna e il Canada.

Come si è estinta la popolazione di Mammut presente sull’isola di Wrangel

Poi è successo qualcosa di misterioso. La datazione al radiocarbonio dei resti dei mammut trovati sull’isola suggerisce che la specie si è estinta bruscamente. Per determinare il catalizzatore di un tale evento, il team di ricercatori finlandesi, tedeschi e russi ha esaminato le composizioni isotopiche di carbonio, azoto, zolfo e stronzio provenienti da una vasta gamma di ossa e denti mammut provenienti dalla Siberia settentrionale, dall’Alaska, dallo Yukon e dall’isola di Wrangel, che vanno da 40.000 a 4.000 anni in età. Lo scopo era documentare possibili cambiamenti nella dieta dei mammut e del loro habitat e trovare prove di un disturbo nel loro ambiente. I risultati hanno mostrato che le composizioni di carbonio e collagene dell’isotopo di azoto dei mammut presenti sull’isola di Wrangel non sono cambiate mentre il clima si riscaldava circa 10.000 anni fa. I valori sono rimasti invariati fino alla scomparsa dei mammut, apparentemente nel mezzo di condizioni di vita stabili e favorevoli.

Questo risultato è in contrasto con le scoperte sui mammut lanosi della pianura ucraina-russa, che si estinsero 15.000 anni fa, e sui mammut dell’isola di St. Paul in Alaska, scomparsi 5.600 anni fa. In entrambi i casi, gli ultimi rappresentanti di queste popolazioni hanno mostrato cambiamenti significativi nella loro composizione isotopica, indicando cambiamenti nel loro ambiente poco prima che si estinguessero localmente.

Un dente mastodontico trovato sull’isola di Wrangel. Immagine : Juha Karhu

La ricerca

Precedenti studi sull’DNA indicano che i mammut dell’isola di Wrangel hanno subito mutazioni che hanno influenzato il loro metabolismo dei grassi. In questo studio, il team ha trovato una differenza interessante tra i mammut dell’isola di Wrangel e i loro predecessori siberiani: i valori degli isotopi hanno indicato una differenza di grassi e carboidrati nelle diete delle popolazioni.

Afferma la dott.ssa Laura Arppe del Museo finlandese di storia naturale Luomus, Università di Helsinki, che ha guidato il team di ricercatori: “Pensiamo che ciò rifletta la tendenza dei mammut siberiani a fare affidamento sulle loro riserve di grasso per sopravvivere durante gli inverni estremamente rigidi dell’era glaciale, mentre i mammut Wrangel, che vivono in condizioni più miti, semplicemente non ne avevano bisogno”.

Le ossa contenevano anche livelli di zolfo e stronzio che suggeriscono che l’erosione del substrato roccioso si intensificò verso la fine dell’esistenza della popolazione di mammut. Ciò potrebbe aver influito sulla qualità dell’acqua potabile per i mammut.

Perché allora gli ultimi mammut lanosi sono spariti così all’improvviso?

I ricercatori sospettano che si siano estinti a causa di eventi a breve termine. Condizioni meteorologiche estreme come una pioggia sulla neve, e un evento di ghiaccio estremo, che avrebbero potuto coprire il terreno con uno spesso strato di ghiaccio, impedendo agli animali di trovare cibo a sufficienza. Ciò avrebbe potuto portare a un drammatico declino della popolazione e alla fine all’estinzione.

Afferma il professor Hervé Bocherens del Senckenberg Center for Human Evolution and Palaeoenvironment presso l’Università di Tubinga, coautore dello studio: “È facile immaginare che la popolazione, forse già indebolita dal deterioramento genetico e dai problemi di qualità dell’acqua potabile, avrebbe potuto soccombere dopo qualcosa di simile a un evento meteorologico estremo”.

Un altro possibile fattore potrebbe essere stata la diffusione degli umani. Le prime testimonianze archeologiche di esseri umani sull’isola di Wrangel risalgono a poche centinaia di anni dopo il più recente osso di mammut. La possibilità di trovare prove che gli umani cacciarono i mammut dell’isola di Wrangel è molto piccola. Tuttavia, non si può escludere un contributo umano all’estinzione.

Journal Reference:

Laura Arppe, Juha A. Karhu, Sergey Vartanyan, Dorothée G. Drucker, Heli Etu-Sihvola, Hervé Bocherens. Thriving or surviving? The isotopic record of the Wrangel Island woolly mammoth populationQuaternary Science Reviews, 2019; 222: 105884 DOI: 10.1016/j.quascirev.2019.105884

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