Il ripristino di terreni boschivi su scala globale potrebbe aiutare a catturare il carbonio atmosferico e mitigare i cambiamenti climatici. Ma è fattibile piantare più di mezzo trilione di alberi?

Foto di: Luca Eleuteri

“Il ripristino degli alberi rimane tra le strategie più efficaci per la mitigazione dei cambiamenti climatici.” viene affermato nell’abstract dell’articolo “The global tree restoration potential” pubblicato sulla rivista Science. Si tratta di un recente studio che ha cercato di fornire risposte rispetto la possibile strategia di ripristinare delle terre boschive per mitigare i cambiamenti climatici.

Misurazioni dirette della copertura forestale: il 25 percento in più di aree boschive

Il team di ricerca internazionale, coordinato da Jean-Francois Bastin dell’ETH-Zurigo in Svizzera, ha utilizzato misurazioni dirette della copertura forestale in tutto il mondo per creare un modello per la stima del potenziale di ripristino forestale della Terra. Hanno scoperto che gli ecosistemi della Terra potrebbero supportare altri 900 milioni di ettari (2,2 miliardi di acri) di foreste, il 25 percento in più di aree boschive rispetto a oggi.

Piantando più di mezzo trilione di alberi, affermano gli autori, potremmo catturare circa 205 gigatoni di carbonio (un gigaton è 1 miliardo di tonnellate), riducendo il carbonio atmosferico di circa il 25 percento. Questo è abbastanza per annullare circa 20 anni di emissioni di carbonio prodotte dall’uomo al ritmo attuale, o circa la metà di tutto il carbonio emesso dagli umani dal 1960. Lo studio ha attirato l’attenzione di tutto il mondo, così come alcune critiche all’interno della comunità scientifica.

Ma è veramente fattibile intraprendere questa strada?

Il concetto di piantare alberi per aiutare a combattere il cambiamento climatico è solo teoria o è praticabile percorrere questa strada? Sassan Saatchi, scienziato senior presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, in California, ritiene che sarebbe fattibile. Ma mentre afferma che esiste il potenziale per usare la riforestazione come strumento di mitigazione del clima, avverte che ci sono molti fattori da considerare e che piantare alberi non sarà mai un sostituto per ridurre le emissioni di combustibili fossili.

Uno sforzo multinazionale chiamato African Forest Landscape Restoration Initiative (AFR100) sta lavorando per il rimboschimento di 100 milioni di ettari di terra in Africa entro il 2030. Credito: Andrea Borgarello per TerrAfrica / Banca mondiale

Ha affermato Saatchi, esperto di stock globali di carbonio e dinamiche forestali: “Sento che esiste una forte possibilità che una parte significativa di queste terre possa essere ricondotta alla loro copertura forestale originale. Sicuramente non è di per sé una soluzione per affrontare l’attuale cambiamento climatico. Per fare ciò, dobbiamo ridurre le emissioni umane di gas serra. Ma potrebbe ancora avere un impatto parziale sulla nostra capacità di ridurre i cambiamenti climatici “.

Saatchi afferma che lo studio stabilisce una stima ragionevole del potenziale globale di ripristino delle foreste e affronta la questione in modo più diretto rispetto ai lavori precedenti. I ricercatori hanno utilizzato nuove mappe satellitari per la copertura del suolo e l’uso del suolo, insieme ad altri dati sul clima e sul suolo e tecniche avanzate per arrivare ai loro risultati. Dice che le loro conclusioni sul ripristino degli alberi non sono così diverse dalle raccomandazioni formulate dal Gruppo intergovernativo sui cambiamenti climatici nel 2018, secondo cui 950 milioni di ettari (2,3 miliardi di acri) di nuove foreste potrebbero aiutare a limitare l’aumento della temperatura media globale a 1,5 gradi Celsius sopra i livelli preindustriali entro il 2050. Tuttavia, dice, “il diavolo è nei dettagli”.

Molte domande senza risposta

Prima di intraprendere uno sforzo globale di ripristino forestale, afferma Saatchi, numerose domande devono essere affrontate per valutare la fattibilità del concetto, la solidità scientifica, l’efficienza in termini di costi, i rischi e altre considerazioni. “Dobbiamo capire non solo se è possibile fare una cosa del genere, ma se dovremmo farlo”, afferma.

Ha affermato Saatchi: “L’articolo ha scatenato un sano dibattito nella comunità scientifica, che ora si è fatto avanti per iniziare ad affrontare questioni che il documento non ha affrontato. La comunità scientifica ha esaminato queste domande in una certa misura per molto tempo, ma c’è più urgenza di affrontarle ora, dal momento che non abbiamo più le stesse condizioni climatiche che avevamo 50 o 100 anni fa, quando gli umani hanno iniziato una massiccia deforestazione per agricoltura e insediamenti umani. Da allora, la popolazione terrestre e l’uso della terra sono aumentati drasticamente. In alcune parti dell’emisfero settentrionale, i paesi sono stati in grado di salvare più foreste, ma altre aree, come i tropici, hanno visto enormi deforestazioni a causa della necessità di nutrire popolazioni più grandi. ”

Aree di foresta pluviale degradata nella Repubblica democratica del Congo. Credito: NASA / JPL-Caltech / Sassan Saatchi

Alcune delle molte domande che i ricercatori vogliono analizzare:

  • Quanto sono realistiche le stime dello studio su quanto carbonio può essere sequestrato attraverso la riforestazione?
  • Le praterie e gli ecosistemi savana possono sostenere una maggiore copertura arborea?
  • Quanto tempo impiegherà questo approccio per intaccare le concentrazioni di carbonio nell’atmosfera?
  • In che modo la conversione di terre non forestali in foreste potrebbe competere con la produzione alimentare?
  • Quanto tempo, soldi e risorse ci vorranno per attuare un ripristino forestale globale di questa portata?
  • In che modo i costi dell’adozione di tale strategia di mitigazione del clima si sommano ai suoi potenziali benefici?
  • Quanto carbonio verrebbe rilasciato nell’atmosfera ripristinando le foreste?
  • In che modo i modelli climatici globali risponderanno a un massiccio ripristino delle foreste?
  • Una Terra con un miliardo di ettari di nuove foreste sarà davvero più fresca?
Le tattiche di soppressione del fuoco hanno permesso a questa foresta ai margini di una savana del Gabon, in Africa centrale, di rigenerarsi naturalmente. Credito: NASA / JPL-Caltech / Sassan Saatchi

Una riforestazione che potrebbe richiedere da uno a duemila anni e circa un secolo per raggiungere la maturità.

Dichiara Saatchi: “Piantare un miliardo di ettari di alberi non sarà facile. Richiederebbe un’impresa enorme. Se seguiamo le raccomandazioni del documento, il rimboschimento di un’area delle dimensioni degli Stati Uniti e del Canada combinati (da 1 a 2 miliardi di ettari) potrebbe richiedere da uno a duemila anni, supponendo che piantiamo un milione di ettari all’anno e che ogni ettaro contenga almeno da 50 a 100 alberi per creare una copertura sui germogli. ”

Anche una volta piantati gli alberi, dice Saatchi, ci vorrà circa un secolo per raggiungere la maturità. La maggior parte delle foreste negli Stati Uniti ha meno di 100 anni perché vengono costantemente riciclate. Gli alberi nelle regioni tropicali impiegano un po’ più di tempo per raggiungere la maturità, ma sequestrano il carbonio molto più velocemente. Sappiamo che ci vorrà del tempo perché le nuove foreste assorbano il carbonio atmosferico.

Saatchi afferma che gli scienziati vorranno fare una valutazione completa di tutti i potenziali effetti che una riforestazione di massa potrebbe avere sul clima terrestre e sul ciclo globale del carbonio.

Attualmente, le foreste e il suolo terrestri assorbono circa il 30 percento delle emissioni atmosferiche di carbonio, in parte attraverso la produttività e il ripristino delle foreste. Mentre la deforestazione si è verificata nel corso della storia umana, la pratica è aumentata notevolmente negli ultimi 50 anni. Secondo l’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura, ogni anno si perdono circa 7,3 milioni di ettari (18 milioni di acri) di foreste e circa la metà delle foreste tropicali della Terra è già stata bonificata. Negli Stati Uniti continentali, una stima dell’Università del Michigan ha rilevato che il 90% delle foreste indigene sono state rimosse dal 1600.

Nel tempo, l’oceano e la terra hanno continuato ad assorbire circa la metà di tutte le emissioni di anidride carbonica, anche se tali emissioni sono aumentate notevolmente negli ultimi decenni. Non è chiaro se l’assorbimento di carbonio continuerà a questo ritmo. Credito: NASA / JPL-Caltech
Paesaggi degradati nella regione Choco della Colombia. Credito: NASA / JPL-Caltech / Sassan Saatchi

Con l’aumento della deforestazione, il clima della Terra è cambiato in modo significativo.

Con l’aumento della deforestazione, il clima della Terra è cambiato in modo significativo. Le condizioni climatiche più calde e più avverse stanno creando condizioni di crescita più difficili per gli ecosistemi forestali.

Le domande chiave che gli scienziati dovranno affrontare sono:

  • In che modo la riforestazione globale potrebbe influenzare l’albedo di superficie terrestre (riflettività) e l’evapotraspirazione?

Nel breve termine e localmente, afferma Saatchi, il ripristino delle foreste potrebbe effettivamente avere un effetto riscaldante. Man mano che gli alberi maturano, la nuova copertura della foresta renderebbe presumibilmente più scura l’albedo della superficie terrestre, in particolare nell’emisfero settentrionale durante i periodi di innevamento, facendogli assorbire più calore. L’aumento della copertura forestale, in particolare ai tropici, aumenterà l’evapotraspirazione, causando un effetto rinfrescante.

  • Poiché la Terra si sta già riscaldando in modo significativo a causa delle emissioni di gas serra, la riforestazione delle foreste su scala globale avrà un effetto di riscaldamento o raffreddamento netto sul nostro pianeta, e i benefici delle aree riforestate che assorbono più carbonio supereranno il loro maggiore assorbimento di calore?
  • Questi effetti possono variare geograficamente dalle regioni tropicali a quelle boreali e possono dipendere in gran parte dalla disponibilità di acqua e luce?
  • Inoltre, in che modo questi cambiamenti potrebbero influire sui modelli di cambiamento climatico?
Mappa della perdita globale di alberi / guadagno di alberi dai primi anni ’80 derivata dalle immagini ottiche della NASA Landsat e NOAA AVHRR, revisionata da Sassan Saatchi da Song et al., 2016. Credit: NASA / JPL-Caltech / Sassan Saatchi

La biodiversità

Gli ecosistemi nelle aree riforestate torneranno alle loro condizioni precedenti e manterranno la loro capacità di sequestrare il carbonio?

Mentre gli ecosistemi che esistevano prima che le aree fossero disboscate potrebbero essere stati molto diversi, riforestarli con un solo tipo di specie (noti come monocolture), potrebbero comportare ecosistemi che non funzioneranno in modo efficiente come prima. Saatchi afferma che ogni regione del mondo dovrà affrontare questa domanda da sola. Ma ripristinare la biodiversità originale di una regione o le sue foreste naturali potrebbe non essere facile. Ad esempio, la salute del suolo della regione potrebbe essere cambiata.

Ancora un’altra preoccupazione è qualcosa che Saatchi chiama connettività climatica. Quando gli ecosistemi diventano troppo frammentati, iniziano a perdere le loro funzioni naturali. “Nelle regioni tropicali della Terra, una combinazione di deforestazione e condizioni climatiche potrebbe aver effettivamente cambiato il sistema a tal punto da ridurre la connettività climatica”, afferma. “Una volta persa questa connettività, diventa molto più difficile per un’area riforestata avere la sua gamma di specie e diversità e la stessa efficienza per assorbire il carbonio atmosferico”.

Saatchi afferma che gli scienziati stanno già studiando alcune di queste domande. Ritiene che entro la fine del prossimo decennio, risultati migliori dalle osservazioni e dai modelli satellitari ci consentiranno probabilmente di determinare se una riforestazione forestale globale produrrà i benefici del carbonio e del clima suggeriti dal nuovo studio e se debba essere intrapresa una tale impresa. Nel frattempo, fermare un’ulteriore deforestazione e ripristinare queste aree nella loro copertura forestale originale di 50 anni fa potrebbe essere la strategia di mitigazione più efficace.

Il quadro generale

Saatchi afferma che i risultati dello studio possono aiutare le decisioni politiche. In conformità con l’accordo di Parigi, dopo il 2020, la comunità globale ha concordato importanti programmi di riduzione delle emissioni. La riforestazione può integrare queste strategie di riduzione delle emissioni.

Ha affermato Saatchi: “Con l’accordo di Parigi, i governi di tutto il mondo si sono impegnati a ridurre le emissioni adottando percorsi a basse emissioni di carbonio conformemente ai contributi determinati a livello nazionale. Di conseguenza, è diventato più urgente che mai avere stime realistiche della capacità di ciascun paese di aumentare la copertura forestale e la salute. Mentre è probabile che l’onere del ripristino delle foreste ricada principalmente sulle spalle dei grandi paesi del mondo e sviluppati economicamente, il mondo in via di sviluppo può anche contribuire riducendo il cambiamento dell’uso del suolo e la deforestazione. I governi dovranno decidere a quali aree terrestri mirare innanzitutto e quali aree avranno gli impatti economici meno negativi sia per la società che per le singole comunità.”

Una donna Baka nel Gabon centrale produce prodotti con materiali forestali non in legno. Senza la conservazione e il ripristino delle foreste, le popolazioni indigene saranno costrette a ristabilirsi al di fuori delle aree forestali. Credito: NASA / JPL-Caltech / Sassan Saatchi

Se si determina che uno sforzo di riforestazione globale può avere successo, i governi del mondo avranno la volontà di farlo?

Saatchi ha indicato alcuni esempi recenti che mostrano ciò che potrebbe accadere.

Negli ultimi 15 anni circa, la Cina ha piantato milioni di alberi e creato milioni di ettari di nuove foreste, in gran parte in aree con potenziale agricolo marginale.

Ha affermato Saatchi: “La politica cinese sull’uso del suolo ha aumentato la copertura forestale nella Cina meridionale tra il 10 e il 20 percento, trasformando queste aree in intense foreste gestite. Di conseguenza, hanno creato un carbon sink (un’area che immagazzina carbonio) nelle loro foreste, quasi raddoppiando il loro assorbimento di carbonio. Lo sforzo ha compensato il 20 percento delle emissioni annuali di combustibili fossili della Cina e dal 2012 tale percentuale è aumentata al 33 percento. Quindi questa è una storia di successo. ”

Le attività gestite per aumentare il sequestro del carbonio delle foreste si sono svolte anche in altre parti dell’emisfero settentrionale, tra cui Stati Uniti, Canada, Europa e Russia. Si ritiene che sia possibile aumentarli ulteriormente ed estendere l’area o la capacità di queste foreste per sequestrare più carbonio.

Dichiara Saatchi: “Le foreste statunitensi sono state in realtà un pozzo netto per il carbonio per molti decenni. Un articolo pubblicato un paio di anni fa ha dimostrato che la riforestazione potrebbe ridurre le emissioni annue di carbonio degli Stati Uniti da tutte le fonti del 10-15%. Quindi è possibile. Dobbiamo solo studiare il rapporto costi-benefici: è economicamente fattibile piantare quegli alberi rispetto a quanto carbonio compenserebbero?”

La foresta pluviale amazzonica vicino a Manaus, in Brasile. Paesaggi frammentati nei tropici umidi della Terra sono luoghi adatti per il ripristino delle foreste native. Credito: Neil Palmer, Flickr Creative Commons / CC BY-NC-SA 4.0

Conclusioni

In definitiva, se uno sforzo di riforestazione globale dovesse essere ritenuto fattibile, la domanda più grande potrebbe essere se ci sarà il tempo per fare la differenza per il cambiamento climatico. Saatchi è fiduciosa.

Ha affermato Saatchi: “Abbiamo già identificato alcune soluzioni per ridurre le emissioni di carbonio in alcune parti della nostra società, come nei trasporti e nell’agricoltura, e stiamo lavorando su modi per trasformare il nostro consumo di energia. Quindi perché non ripristinare anche il nostro ecosistema? La metà di ciò che esce dai tubi di scappamento delle auto rimane nell’atmosfera; il resto viene assorbito dall’ecosistema. È un’enorme capacità di assorbimento che deve essere salvata. Forse scopriremo che non è necessario piantare un miliardo di ettari di alberi. Forse possiamo ripristinare gli ecosistemi esistenti e degradati al loro stato naturale, in particolare ai tropici, e investire nel mantenimento della loro diversità e servizi. Ma credo che uno sforzo globale di rimboschimento possa avere un graduale impatto sulla mitigazione del clima. Ciò che accade alla Terra tra 100 anni dipende dalle scelte che facciamo oggi.”

Journal Reference:

The global tree restoration potential. Science  05 Jul 2019: Vol. 365, Issue 6448, pp. 76-79
DOI: 10.1126/science.aax0848

Fonte: climate.nasa.gov

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