I paleontologi hanno scoperto in Svizzera una mascella fossile eccezionalmente rara di un’antica creatura nota come pliosauro.

Ricostruzione della vita del pliosauro di Arisdorf con un sub per scala. Credito d’immagine: Joschua Knüppe.

Nell’articolo “Rare evidence of a giant pliosaurid-like plesiosaur from the Middle Jurassic (lower Bajocian) of Switzerland” pubblicato il 1 novembre 2019 su Swiss Journal of Palaeontology da un team di paleontologi composto da Sven Sachs, Christian Klug, e Benjamin P. Kear, viene descritta parte di una mascella di pliosauro macrofago proveniente dalla formazione Passwang del Bajociano inferiore (Giurassico medio) nei pressi di Arisdorf, nel cantone di Basilea-Svizzera.

pliosauri

pliosauri (gen. Pliosaurus) erano un genere appartenente all’ordine dei Plesiosauria: rettili marini costruiti per la velocità rispetto ai loro cugini, plesiosauri (gen. Plesiosaurus) a collo lungo.

Fossile di Plesiosaurus presso il museo di storia naturale di Londra. Foto di Cristian Barucca

Vissero tra 220 milioni di anni fa (periodo triassico) e 70 milioni di anni fa (periodo cretaceo) e si trovavano principalmente nei mari preistorici che coprivano l’Europa moderna.

Conosciuti anche come pliosauroidi, i pliosauri non erano dinosauri, ma lontani cugini delle tartarughe moderne.

Avevano quattro potenti arti simili a pinne, grandi teste simili a coccodrilli, mascelle estremamente potenti e denti enormi, e cacciavano pesci, molluschi cefalopodi e altri rettili marini. Raggiunsero lunghezze fino a 15 metri, che oggi superano le dimensioni delle balene dentate più grandi.

Ha dichiarato il dott. Sven Sachs, ricercatore presso il Museo di storia naturale di Bielefeld: “I pliosauri erano tra i più grandi animali marini del loro tempo ed erano al vertice della catena alimentare.”

La ricerca

Nel nuovo studio, il dott. Sachs e i suoi colleghi svizzeri e svedesi hanno analizzato una mascella parziale di un pliosauro corposo che visse durante il periodo giurassico.

Il campione è stato raccolto dall’appassionato di fossili Dr. Hans Holenweg nella formazione di Passwang, nei pressi di Arisdorf, nel cantone di Basilea-Svizzera.

Ha affermato il Dr. Benjamin Kear, paleontologo dell’Università di Uppsala: “A circa 170 milioni di anni, la mascella di Arisdorf rappresenta una delle più antiche testimonianze nei reperti fossili di questi grandissimi predatori che si trovavano all’apice della catena alimentare e potrebbe provenire da un animale lungo circa 9 metri”.

Conclusioni

È stata recuperata solo la parte posteriore della mascella di Arisdorf, ma ha una lunghezza totale di 0,5 m.

I paleontologi stimano che la mascella fosse lunga circa 1,5 m una volta completata.

Ha affermato il dottor Christian Klug, scienziato all’Università di Zurigo: “Il pliosauro di Arisdorf è la prima scoperta del suo genere dalla Svizzera, e proviene da un periodo geologico con una documentazione fossile finora molto scarsa di pliosauri e dei loro parenti.”

Journal reference:

Sachs et al. Rare evidence of a giant pliosaurid-like plesiosaur from the Middle Jurassic (lower Bajocian) of Switzerland. Swiss J Palaeontol, published online November 1, 2019; doi: 10.1007/s13358-019-00200-9

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