Un team internazionale di ricercatori ha determinato l’età dell’ultimo insediamento noto della specie Homo erectus, uno degli antenati diretti dell’uomo moderno. Il sito si chiama Ngandong, sull’isola indonesiana di Giava. Il team ha determinato l’ultima esistenza di Homo erectus a Ngandong tra 108.000 e 117.000 anni.

Nello studio “Last appearance of Homo erectus at Ngandong, Java, 117,000–108,000 years ago” pubblicato il 18 dicembre 2019 sulla rivista Nature, un team internazionale di ricercatori guidato dall’Università dello Iowa; Università Macquarie; e l’Istituto di tecnologia Bandung, in Indonesia, ha determinato che l’ultima esistenza di Homo erectus a Ngandong, sull’isola indonesiana di Giava, risale tra 108.000 e 117.000 anni anni fa.

L’Homo erectus

L’Homo erectus, uno degli antenati diretti degli umani moderni, era un gruppo errante. Dopo che la specie si disperse dall’Africa circa due milioni di anni fa, colonizzo il mondo antico, che includeva l’Asia e forse l’Europa.

Ma circa 400.000 anni fa, l’Homo erectus è sostanzialmente scomparso. L’unica eccezione era un posto chiamato Ngandong, sull’isola indonesiana di Giava. Ma gli scienziati non sono stati in grado di concordare un periodo di tempo preciso per il sito – fino ad ora.

Straordinaria scoperta a Ngandong

Negli anni ’30, un team di geologi e archeologi olandesi fece una straordinaria scoperta, un gigantesco letto di ossa nascosto sopra le rive del fiume Solo sull’isola indonesiana di Giava.

Più di 25.000 fossili furono sepolti nel fango del fiume in un’area chiamata Ngandong, tra cui 12 calotte craniche e due ossa delle gambe di un antenato umano particolarmente intrigante: l’Homo erectus.

Il professor Russell Ciochon nel suo laboratorio.

Questa specie di nostro antenato primitivo che come detto perseverò per quasi 2 milioni di anni e si diffuse molto non ha ancora un preciso arco temporale che vede la sua estinzione.

E inizialmente gli sforzi per determinare l’età esatta dei fossili di Java non sono stati di grande aiuto. Infatti i precedenti tentativi di datare i fossili di Ngandong sono risultati possibilmente molto giovani (53-27.000 anni) o possibilmente di età molto più avanzata (143-500.000 anni).

Ma il nuovo studio potrebbe aver posto fine alle domande sul destino dell’ultimo H. erectus.

Ha dichiarato la co-conduttrice la dottoressa Kira Westaway, ricercatrice presso il Dipartimento di Scienze della Terra e Ambientali dell’Università di Macquarie: “Dopo molti tentativi poco convincenti di frequentare il sito nel corso degli anni, sapevamo che dovevamo provare un approccio diverso. Studi precedenti si basavano sulle prove stesse, invece noi abbiamo visto i fossili come un pezzo di un puzzle molto più grande, e abbiamo cercato di capire come si inserivano nella valle e nella regione più ampia.”

Datazione del sito di Ngandong

Il dott. Westaway e colleghi datando il sedimento fluviale circostante, piuttosto che i fossili stessi, sono stati in grado di identificare una fascia di età molto più stretta per questi teschi.

Il sito si trova in un deposito fluviale che rappresenta un gradino della scala di gradini che compone la pianura alluvionale (terrazze). Il team ha tenuto conto di come è stato creato il sistema Solo River, come sono state formate le terrazze e come sono stati depositati i fossili.

Le terrazze fluviali che circondavano il villaggio furono datate per stabilire un record accurato per il remoto rifugio degli umani primordiali. Solo River di Ngandong con terrazze fluviali esposte sulla riva opposta

Gli scienziati hanno applicato una raffica di tecniche di datazione a tutti e tre i contesti: le stalagmiti nelle grotte, i sedimenti della terrazza fluviale attorno ai fossili di Homo erectus e i denti di mammifero associati trovati nel letto osseo.

Il risultato furono 52 nuove epoche, indicando che il deposito fluviale e i fossili furono depositati tra 117.000 e 108.000 anni fa.

Ciò significa che questi fossili rappresentano l’ultima apparizione nota di H. erectus nella documentazione archeologica.

Afferma Russell Ciochon, professore presso il Dipartimento di Antropologia dell’Iowa e co-corrispondente autore dello studio: “Questo sito è l’ultima apparizione nota di Homo erectus trovata in qualsiasi parte del mondo. Non possiamo dire che si sono estinti, ma che per quello che sappiamo sono apparsi qui per l’ultima volta. Non abbiamo prove che l’Homo erectus sia vissuto più tardi di così in qualsiasi altro posto.”

Letto osseo esposto dagli scavi del 2010 a Ngandong.

L’evoluzione umana nel sud-est asiatico

La nuova sequenza temporale aiuta anche a risolvere altri enigmi, poiché consente agli antropologi di inserire Ngandong in un quadro per l’evoluzione umana nel sudest asiatico.

L’Homo erectus di Ngandong esisteva all’incirca nello stesso periodo dell’Homo floresiensis in Indonesia e dell’Homo luzonensis recentemente scoperto nelle Filippine, entrambi con alcune caratteristiche simili all’Homo erectus .

A questa età, l’ Homo erectus avrebbe potuto potenzialmente incontrare altre specie umane come Denisovans.

Ha dichiarato il dott. Westaway: “Le stime sulla nuova era di Ngandong indicano che Homo erectus e Denisovans probabilmente si sovrappongono nella regione, o almeno si sono incontrati in qualche momento prima di 100.000 anni fa. Ciò può significare che alcuni dei tratti unici che sono stati riconosciuti nei teschi dei fossili dell’Homo erectus molto tardivi in luoghi come Ngandong possono in effetti essere il risultato di una miscela di due popolazioni arcaiche – Homo erectus e Denisovans.”

Un’alluvione raccolse le ossa fossilizzate

Secondo gli autori dello studio, le calotte craniche e le ossa delle gambe scoperte a Ngandong rappresentano il più grande reperto di H. erectus.

I 25.000 altri fossili sono stati persi durante la seconda guerra mondiale.

Alle calotte craniche mancano delle parti perché gli scheletri sono stati danneggiati quando sono stati lavati lungo il fiume da un’alluvione. Accanto ai fossili, i ricercatori hanno trovato ossa di almeno 64 mammiferi portati a valle.

Ha dichiarato Ciochon: “I fossili non sarebbero stati concentrati in questa piccola area senza l’evento di alluvione.”

Il fatto che le ossa siano state tutte spazzate a valle allo stesso tempo suggerisce che i 12 individui di H. erectus sono morti simultaneamente in quella che potrebbe essere una morte di massa.

Il cambiamento climatico naturale potrebbe aver ucciso l’Homo erectus

Ciochon ha detto che il suo team non è sicuro di come siano morte queste persone in particolare, ma una teoria sul perché H. erectus è morto in generale su Giava e la causa potrebbe sembrare familiare: i cambiamenti climatici naturali.

Suggeriamo la visione del nostro video YouTube: Qual è la differenza tra cambiamenti climatici naturali e cambiamenti climatici antropogenici?

Circa 120.000 e 110.000 anni fa, il mondo è passato da un periodo glaciale a un periodo interglaciale con conseguente aumento delle temperature. Giava, che ora è per lo più foresta pluviale, era coperta da boschi.

Ma all’epoca dell’estinzione di H. erectus, l’ambiente dell’isola iniziò a diventare più umido a causa delle temperature crescenti, che permisero alla foresta pluviale di crescere.

È possibile che i nostri antenati non riuscirono ad adattarsi.

Ha dichiarato Ciochon: “La scomparsa dell’Homo erectus su Giava coincide con questa espansione della foresta pluviale e il cambiamento dell’ambiente probabilmente ha contribuito alla scomparsa dell’H. erectus . Nessun fossile di Homo erectus è stato trovato dopo che l’ambiente è cambiato, quindi l’ Homo erectus probabilmente non è stato in grado di adattarsi a questo nuovo ambiente della foresta pluviale.”

Westaway ha detto che la foresta pluviale “avrebbe causato problemi alla fauna boschiva essenzialmente aperta” che a H. erectus piaceva cacciare, il che potrebbe aver portato all’insicurezza alimentare.

Ha aggiunto Ciochon:”Potrebbero non essere stati in grado di trovare le fonti di cibo che mangiavano normalmente, oppure avrebbero potuto essere più vulnerabili ai predatori nella foresta pluviale”.

Il sito di Ngandong comprendeva anche ossa di animali che erano più adatte agli ambienti boschivi, come elefanti, cervi e bovini. Quelle creature vivevano e morivano contemporaneamente a H. erectus.

Questo dipinto digitale in 3D mostra un esempio di un uomo moderno e un uomo Homo Erectus fianco a fianco. Gli esperti ora credono che l’Homo erectus sia stata la specie umanoide sopravvissuta più a lungo (immagine stock)

Conclusioni

La nuova ricerca di Ciochon e Westaway consolida lo status di H. erectus come uno dei primi umani più longevi. La specie è durata circa 1,8 milioni di anni, circa sei volte di più della nostra attuale presenza sulla Terra (noi H. sapiens).

Il primo esemplare di H. erectus fu scoperto in Indonesia nel 1891 e altri fossili sono stati trovati in Africa e in Cina. Questi antenati arrivarono a Giava e nelle vicine isole del Pacifico attraversando i ponti di terra quando il livello del mare era basso.

Ha aggiunto Ciochon che è possibile che altre popolazioni di H. erectus siano sopravvissute alle controparti trovate nel sito di Java.

Ciochon conclude affermando: “Il nostro lavoro fornisce l’età dell’ultima apparizione nota di H. erectus, ma ciò non significa che sia l’età dell’estinzione. Piccoli gruppi di H. erectus potrebbero aver vissuto più a lungo senza lasciare prove fossili.”

Journal Reference:

  1. Yan Rizal, Kira E. Westaway, Yahdi Zaim, Gerrit D. van den Bergh, E. Arthur Bettis, Michael J. Morwood, O. Frank Huffman, Rainer Grün, Renaud Joannes-Boyau, Richard M. Bailey, Michael C. Westaway, Iwan Kurniawan, Mark W. Moore, Michael Storey, Fachroel Aziz, Jian-xin Zhao, Aswan, Maija E. Sipola, Roy Larick, John-Paul Zonneveld, Robert Scott, Shelby Putt, Russell L. Ciochon. Last appearance of Homo erectus at Ngandong, Java, 117,000–108,000 years agoNature, 2019; DOI: 10.1038/s41586-019-1863-2

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