Il Corno d’Africa sta affrontando un’invasione di locuste senza precedenti. Ciò è stato esacerbato dai cambiamenti climatici e minaccia la sussistenza alimentare ed economia keniota.

Sciame di Locuste vicino al villaggio di Sissia, nella contea di Samburu, in Kenya. Credito: AP

Siccità intense, piogge torrenziali e ora un’invasione di locuste: gli ultimi mesi in Africa orientale assomigliano a una scena biblica.

Le nazioni dell’Africa orientale stanno combattendo dall’inizio del 2020 con biblici sciami di locuste del deserto. Evento che è stato dichiarato come il peggior focolaio che la regione abbia mai visto almeno negli ultimi 70 anni.

L’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura avverte che il numero crescente di locuste del deserto presenta un una minaccia estremamente allarmante per la sicurezza alimentare e i mezzi di sussistenza nel Corno d’Africa.

Secondo un recente aggiornamento, la situazione attuale potrebbe essere ulteriormente aggravata da nuovi allevamenti che produrranno più infestazioni di locuste in Etiopia, Kenya e Somalia e forse più lontano.

Tra le contee maggiormente colpite in Kenya, le contee di Mandera, Marsabit, Wajir, Isiolo, Meru e Samburu hanno perso 5 000 chilometri quadrati di colture.

Uno dei parassiti volanti più “dannosi”

L’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura (FAO) considera la locusta del deserto (Schistocerca gregaria) come uno dei parassiti volanti più “dannosi”, in quanto la sua capacità di volare su lunghe distanze gli consente di migrare rapidamente.

Uno sciame di un chilometro quadrato può contenere quasi 80 milioni di locuste, ognuna delle quali divora l’equivalente del proprio peso (2 grammi) al giorno. In un solo giorno, uno sciame di queste dimensioni mangia una quantità di cibo equivalente a quella di 35.000 persone. E nelle ultime settimane, uno sciame di 2.400 chilometri quadrati, delle dimensioni del Lussemburgo, è stato registrato in Kenya.

Le locuste preferiscono le erbe, come il miglio o il mais, ma attaccano anche altre colture come riso, caffè, verdure e frutta.

Villaggio Katitika, contea di Kitui, Kenya – Uno sciame di locuste del deserto che si nutrono di colture. Foto di FAO / Sven Torfinn

Qual è la relazione tra locuste e cambiamenti climatici?

Durante i periodi di quiete, noti come recessioni, le locuste del deserto sono generalmente limitate ai deserti semi-aridi e aridi dell’Africa, del Vicino Oriente e del SudOvest asiatico che ricevono meno di 200 mm di pioggia all’anno. In condizioni normali, il numero di locuste diminuisce per mortalità naturale o per migrazione.

Tuttavia, gli ultimi cinque anni sono stati i più caldi dalla rivoluzione industriale. Gli studi hanno collegato un clima più caldo a sciami di locuste più dannosi.

20 dei paesi con il riscaldamento medio più veloce a livello globale si trovano in Africa.

Il tempo umido favorisce anche la moltiplicazione delle locuste. Piogge diffuse al di sopra della media hanno martellato il Corno d’Africa da ottobre a dicembre 2019 (sono state fino al 400% superiori alla normale quantità di precipitazioni). Queste piogge anomale sono state causate dal dipolo dell’Oceano Indiano (Niño indiano), un fenomeno accentuato dai cambiamenti climatici.

Keith Cressman, alto funzionario dell’istituto di previsione delle locuste della FAO, ha dichiarato: “In realtà, sciami di locuste sono nati due anni fa nell’Oceano Indiano. Due cicloni hanno portato mesi di pioggia in un deserto disabitato nell’Arabia Saudita meridionale e le locuste hanno approfittato della sabbia bagnata, il loro ambiente preferito, per riprodursi in tre generazioni. Stavano aumentando di circa 8.000 volte per quei nove mesi, senza disturbi e senza controllo.Nel giugno 2019, la siccità li ha portati in Asia e Yemen, dove la guerra ha reso impossibile sradicare gli insetti, che hanno attraversato il Mar Rosso.”

Villaggio Katitika, contea di Kitui, Kenya – Uno sciame di locuste del deserto che si nutrono di colture. Foto di FAO / Sven Torfinn

Il legame con il riscaldamento globale rimane difficile da stabilire scientificamente

Le locuste hanno continuato a riprodursi lungo il loro percorso, arrivando in sciami resistenti nell’Africa orientale. Ora vanno dall’Egitto al Kenya, dallo Yemen al confine indo-pakistano.

Il legame con il riscaldamento globale rimane difficile da stabilire scientificamente, ma gli specialisti stanno rivelando una correlazione tra sciami di locuste e cicloni. Negli ultimi dieci anni, gli uragani sono aumentati nell’Oceano Indiano, in parte a causa dell’aumento delle temperature dell’acqua.

Tuttavia, i cambiamenti climatici stanno contribuendo alla fragilità dei territori a monte.

Il Kenya ha subito una grave siccità seguita da diverse inondazioni negli ultimi due anni, che hanno indebolito la sua resilienza.

L’Africa si distingue per la sua vulnerabilità

Mentre il cambiamento climatico è un fenomeno globale, l’Africa si distingue per la sua vulnerabilità che è guidata principalmente dai bassi livelli prevalenti di sviluppo socioeconomico. Le persone che vivono in condizioni di povertà affrontano le vulnerabilità complessive agli impatti dei cambiamenti climatici perché non dispongono delle risorse per riprendersi rapidamente dai suoi effetti. In questo caso, le locuste del deserto stanno devastando le colture sul campo prima della raccolta, spazzando via l’alimentazione del bestiame e della fauna selvatica e con loro risparmi, risorse e mezzi di sussistenza.

Un aereo spray insetticida cerca di contenere l’avanzata degli sciami di locuste nel nord del Kenya il 1 ° febbraio 2020. Ben Curtis / AP / SIPA

Come si possono controllare le locuste?

Per il controllo degli sciami di locuste del deserto vengono utilizzati principalmente prodotti chimici organofosfati da irroratori montati su veicoli e aerei, e in misura minore da zaini.

Sono in corso ricerche approfondite per quanto riguarda il controllo biologico e altri mezzi di controllo non chimico con l’attuale attenzione ai patogeni e ai regolatori della crescita degli insetti. Finora il controllo da parte di predatori e parassiti naturali è limitato poiché le locuste possono allontanarsi rapidamente dalla maggior parte dei nemici naturali. Mentre le persone e gli uccelli mangiano spesso locuste, ciò non è sufficiente per ridurre significativamente i livelli di popolazione su vaste aree.

Qual è il ruolo delle Nazioni Unite nel controllo delle locuste?

La risposta delle Nazioni Unite al controllo degli attacchi delle locuste è di natura multiagenzia. Mentre il settore immediato a rischio è la sicurezza alimentare, i cambiamenti climatici svolgono un ruolo esacerbante.

Uno dei ruoli dell’UNEP è quello di diffondere le ultime ricerche scientifiche sulle tendenze climatiche emergenti per informare le politiche intersettoriali e garantire che la resilienza sia costruita nei settori pertinenti.

Il ruolo dell’Organizzazione meteorologica mondiale è di prevedere i cambiamenti meteorologici più immediati che possono esacerbare gli attacchi delle locuste.

Mentre la tradizionale forma di controllo considerata è l’uso di pesticidi, l’analisi dell’impatto di queste sostanze chimiche sull’ambiente e su altri ecosistemi critici è fondamentale per la sicurezza alimentare, come le api e altri insetti, che solo impollinano del 70% del nostro cibo, ma anche l’impatto che possono avere sulla salute umana, non può essere trascurato.

Il ruolo dell’Organizzazione mondiale della sanità è quello di classificare i rischi potenziali dei diversi agenti chimici per consentire ai governi di investire in quelli più sicuri.

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