Una nuova ricerca internazionale rivela gli impatti della perdita di copertura forestale sulla biodiversità globale.

Le foreste della Terra sono cambiate da quando il primo albero ha messo radici. Per 360 milioni di anni, gli alberi sono cresciuti e morti seguendo una rigenerazione naturale a volte disturbata da eventi naturali come incendi e uragani. Ma dal 17 ° secolo, gli umani hanno iniziato a sostituire vaste aree di foresta con fattorie e città.

Mediamente il ritmo globale della deforestazione è rallentato nel 21 ° secolo, ma le foreste stanno ancora scomparendo, sebbene a ritmi diversi in diverse parti del mondo.

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Cambiamenti climatici e foreste

Il cambiamento climatico e il riscaldamento medio della Terra condizionano l’espansione e il ritirarsi delle foreste.

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A causa del riscaldamento medio globale causato dall’attività antropica per esempio l’espansione delle foreste boreali, che crescono nell’estremo nord del mondo e attraverso vaste aree del Canada e della Russia, si stanno espandendo più a nord, trasformando la tundra in nuovi boschi.

Molte foreste temperate, come quelle in Europa, hanno visto la loro più grande distruzione secoli fa. Ma ai tropici, la perdita di foreste sta accelerando in aree selvagge precedentemente incontaminate.

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Biodiversità

Correlata alla variazione nel tempo della copertura forestale, anche la biodiversità all’interno delle foreste è cambiata. Le foreste sostengono circa l’80% di tutte le specie che vivono sulla terra, ma le specie che vediamo oggi nelle nostre passeggiate nei boschi sono probabilmente diverse da quelle che le persone hanno visto in passato. Molte specie riescono a sopravvivere solo in foreste intatte, mentre specie come la volpe rossa sono riuscite a prosperare in aree a maggiore impatto umano.

La ricerca

La ricerca Landscape-scale forest loss as a catalyst of population and biodiversity change, condotta dall’Università di Edimburgo e dall’Università di St Andrews, ha studiato gli impatti nel tempo della perdita delle foreste sulle specie e sulla biodiversità in tutto il mondo, rivelando sia perdite che guadagni nelle specie.

Concentrandosi sui dati sulla biodiversità che coprono 150 anni e oltre 6.000 località, lo studio, pubblicato sulla rivista Science, rivela che man mano che la copertura arborea si perde nelle foreste del mondo, le piante e gli animali rispondono alla trasformazione dei loro habitat naturali.

La perdita delle foreste amplifica i guadagni e le perdite della biodiversità (il numero di singole specie vegetali e animali, nonché la più ampia diversità e composizione degli ecosistemi in tutto il pianeta).

I risultati

Questo studio ha utilizzato i database di biodiversità BioTIME e Living Planet, che contengono dati raccolti da ricercatori che lavorano in siti di tutto il mondo. Riunendo oltre 5 milioni di registrazioni del numero di diverse piante e animali con informazioni su picchi storici e contemporanei nella perdita di foreste, i ricercatori hanno analizzato gli impatti a livello mondiale della perdita di foreste sulla biodiversità.

Il team di ricerca internazionale ha scoperto gli effetti sia immediati che ritardati della perdita di foreste sugli ecosistemi, indicando che le risposte della biodiversità agli impatti umani sono diverse e si protraggono per decenni.

I risultati rivelano anche che alcune aree tropicali subiscono maggiori perdite di foreste ora di quanto non abbiano mai visto in passato, con il conseguente calo del numero di diverse specie animali. In Nord America ed Europa, la più grande perdita di foreste si è verificata spesso secoli fa, tuttavia anche le minori quantità di perdita di foresta attuali hanno portato a diverse risposte sulla biodiversità, aumentando i guadagni in alcune specie e le perdite in altre.

La risposta della biodiversità

Il ritmo con cui la biodiversità risponde alla perdita di foresta varia da pochi anni, come nel caso di molte erbe di breve durata, piante e insetti amanti della luce, a decenni per alberi di lunga durata e uccelli e mammiferi più grandi.

Per le specie di lunga durata, gli effetti della perdita di foreste non si verificano immediatamente e potrebbero essere necessari decenni per essere evidenti nei dati sulla biodiversità raccolti dagli scienziati.

È sorprendente

Gergana Daskalova, dottoranda presso la School of GeoSciences dell’Università di Edimburgo e autrice principale dello studio, ha dichiarato: “La biodiversità, i tipi di specie come piante e animali diversi in tutto il mondo, è in continua evoluzione e le specie che vediamo nel nostro le passeggiate nella foresta oggi sono probabilmente diverse da quelle che abbiamo visto quando eravamo piccoli.

“Stiamo sfruttando il potere di generazioni di scienziati che registrano i dati mentre camminano attraverso le foreste. Questo ci ha permesso di trovare segnali tra il rumore e di separare l’influenza della perdita di foreste dalla naturale variazione della biodiversità nel tempo.

“Sorprendentemente, abbiamo scoperto che la perdita di foreste non porta sempre al declino della biodiversità. Invece, quando perdiamo la copertura forestale, questo può amplificare il cambiamento di biodiversità in corso. Ad esempio, se una pianta o una specie animale stava diminuendo prima della perdita della foresta, il suo declino diventa ancora più grave dopo la perdita della foresta. La stessa intensificazione del segnale era vera anche per l’aumento delle specie.

“I cambiamenti nella biodiversità delle foreste del pianeta contano perché echeggeranno attraverso l’aspetto di questi paesaggi, i tipi di specie che sostengono e i benefici che le foreste offrono alla società come l’aria pulita e l’acqua”.

Un quadro globale

La dott.ssa Isla Myers-Smith, co-senior della School of GeoSciences dell’Università di Edimburgo, ha continuato: “Per avere un quadro globale di come il pianeta sta cambiando, dobbiamo combinare diversi tipi di informazioni dalle osservazioni di piante e animali sul campo fino alle registrazioni satellitari del cambiamento dell’ecosistema dallo spazio. Il nostro studio riunisce queste due prospettive per fare nuove intuizioni su come la biodiversità risponde quando le foreste si perdono in tutto il mondo.

“L’ecologia viene rimodellata dai nuovi strumenti a nostra disposizione come ricercatori. Dalle osservazioni satellitari ai computer ad alte prestazioni, noi ecologi ora possiamo porre domande con set di dati più grandi e complessi. Ora stiamo arrivando a una nuova comprensione di come sono gli ecosistemi rispondere agli impatti umani in tutto il pianeta “.

La dott.ssa Maria Dornelas, co-senior della School of Biology dell’Università di St Andrews, ha aggiunto: “Gli esseri umani stanno senza dubbio cambiando il pianeta. Tuttavia, le analisi globali di come la biodiversità sta cambiando nel tempo, come il nostro studio, stanno rivelando i cambiamenti della biodiversità sono sfumati e variabili.

“Con una migliore comprensione dei diversi modi, sia positivi che negativi, in cui la perdita di foreste influenza la biodiversità, possiamo migliorare la conservazione e il ripristino futuri degli ecosistemi globali. Solo con la scienza collaborativa che combina set di dati provenienti da tutto il mondo possiamo valutare sia lo stato di le foreste del mondo, così come i milioni di piante e animali che supportano”.

Conclusioni

Questi effetti evidenziano quanto sia importante monitorare piante e animali nel corso di decenni. Una singola istantanea nel tempo non è in grado di rilevare l’intera portata degli impatti umani sulla biodiversità. Con una prospettiva più lunga, siamo meglio attrezzati per conservare la biodiversità terrestre non solo ora, ma per i decenni a venire.

Combinando set di dati provenienti da tutto il mondo, siamo in grado di comprendere lo stato delle foreste del mondo e dei milioni di piante e animali che supportano. I cambiamenti nella biodiversità sono importanti perché incidono direttamente sui benefici che le foreste offrono alle persone, come l’aria pulita e un freno ai cambiamenti climatici. Con una migliore comprensione di come la perdita di foreste influenza la biodiversità, possiamo migliorare i futuri sforzi di conservazione e ripristino in tutto il pianeta.

Journal Reference:

Gergana N. Daskalova, Isla H. Myers-Smith, Anne D. Bjorkman, Shane A. Blowes, Sarah R. Supp, Anne E. Magurran, Maria Dornelas. Landscape-scale forest loss as a catalyst of population and biodiversity change. Science, 2020; 368 (6497): 1341 DOI: 10.1126/science.aba1289

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